Astronomen VS vinden drie `rode superreuzen'

Amerikaanse astronomen hebben drie reuzensterren ontdekt met doorsneden van meer dan een miljard kilometer, dat is ruim 1500 keer zo groot als de zon. Het gaat om zogeheten rode superreuzen, afkoelende sterren aan het eind van hun levensfase die tot enorme proporties kunnen opzwellen.

Bekende rode superreuzen als Betelgeuse (links bovenin in het sterrenbeeld Orion) en Antares (in het sterrenbeeld Schorpioen) vallen in het niet bij de nu ontdekte giganten. Ze zijn bovendien net een slag groter dan de zogeheten Garnet Star van William Herschel, die tot nu toe het record op zijn naam had staan.

De astronomen, die hun vondst rapporteerden op de jaarvergadering van de American Astronomical Society in San Francisco, ontdekten de superreuzen niet met een telescoop, maar tijdens het rekenen aan de eigenschappen van 74 bekende reuzensterren. De drie giganten KW Sagitarii, V354 Cephei en KY Cygni bevinden zich op afstanden van respectievelijk 9800, 9000, en 5200 lichtjaar van de aarde. De sterren blijken ongeveer tien procent warmer dan onderzoekers op grond van waarnemingen aan andere supperreuzen verwachtten. Rode reuzen hebben normaal een temperatuur van 3100 graden Celsius, veel koeler dan de zon (5512 graden Celsius). De heetste sterren in het heelal bereiken een temperatuur van meer dan 50.000 graden Celsius. In de sterrenkunde geldt dat de helderheid van een ster proportioneel toeneemt met zijn omvang en temperatuur.