Europese banken goedkoop, maar riskant

Is het een goed idee om te gokken op consolidatie in de Europese banksector? De koersstijging van veel bankaandelen in het nieuwe jaar duidt erop dat beleggers die mening zijn toegedaan. Maar het kopen van aandelen van banken die kwetsbaar lijken voor overnamepogingen hoeft geen garantie voor succes te zijn.

Het staat als een paal boven water dat de Europese banken relatief goedkoop zijn. Veel banken moeten het stellen met koers-winstverhoudingen van minder dan tien. Zij bieden ook aantrekkelijke dividendrendementen. Ondanks hun omvang worden banken vaak door de markt over het hoofd gezien, omdat zij doorgaans langzaam groeien en een overtuigende strategie ontberen.

Maar in januari, als de markt op zoek is naar nieuwe ideeën, kan alles wat de nadruk legt op de relatief lage waardering van de sector de aandelenkoersen een enorme opwaartse stimulans geven. Neem de suggestie van een aantal analisten dat Royal Bank of Scotland (RBS) een bod zou moeten uitbrengen op ABN Amro. De koers van de Nederlandse bank steeg, maar die van RBS hield stand, ook al had die moeten dalen als gevolg van de angst voor de gigantische aandelenuitgifte die nodig zou zijn om zo'n transactie te financieren. Met andere woorden: niemand nam het fusie-idee al te serieus, maar de kleine kans op een overeenkomst was genoeg om beleggers zich te laten afvragen of ABN Amro niet te goedkoop was.

Hetzelfde geldt voor bedrijven als Fortis, Commerzbank en Deutsche Bank. Hun aandelenkoersen zijn gestegen onder invloed van technische factoren, zoals de aandelenterugkoop door Deutsche Bank. Maar de aanhoudende hoop dat deze banken zouden kunnen worden overgenomen fungeerde als katalysator.

Het is goed in herinnering te brengen dat dit een gevaarlijk spelletje is. Het kopen van de aandelen van banken die kwetsbaar lijken is niet altijd profijtelijk. Iemand die in januari vorig jaar aandelen van het Britse Abbey National had gekocht, zou slechter hebben geboerd dan de bezitters van andere bankaandelen, ook al viel Abbey afgelopen herfst ten prooi aan een bod van de Spaanse Banco Santander. Tijdens de jaren negentig was de beste manier om op consolidatie te gokken het kopen van de aandelen van een bank met een geoefende neus voor geoliede acquisities, zoals Lloyds TSB.

Bovendien wordt het steeds moeilijker te voorspellen welke combinaties kans van slagen hebben. Een combinatie van Banco Santander en Abbey National was nog niet zo lang geleden ondenkbaar. Hetzelfde geldt voor het Belgische Dexia en het Italiaanse San Paolo, die in november probeerden te fuseren. Beleggers die aandelen van een kwetsbare bank kopen, stellen zich bloot aan aanzienlijke risico's.

    • Christopher Hughes