Mogelijk honderden Zweedse slachtoffers

Tienduizenden Zweden bevonden zich in Thailand ten tijde van de tsunami. Het aantal slachtoffers onder hen is volstrekt onduidelijk, maar loopt wellicht in de honderden.

`Een nationaal trauma' noemde de Zweedse minister van Buitenlandse Zaken, Laila Freivalds, de gevolgen van de zeebeving in Zuidoost-Azië gistermiddag. Zij doelde daarbij met name op de situatie in Thailand, waar zich op dat moment meer dan 20.000 Zweden bevonden.

Het ministerie heeft tot dusverre het overlijden van zes Zweedse toeristen bevestigd. Volgens de Zweedse media worden nog 1.500 Zweden vermist, onder wie 400 kinderen. Freivalds, die vanmorgen vroeg in Phuket is aangekomen, zei dat er rekening mee moet worden gehouden dat een flink deel van hen niet meer in leven is. Het dagblad Expressen meldt op gezag van een anonieme ambtenaar dat er op het departement wordt gesproken van 200 tot 1.000 doden, maar de minister wil in het openbaar geen aantallen noemen. Volgens Reuters, dat zich baseert op bronnen in ziekenhuizen en bij hulporganisaties, zouden er inmiddels 54 Zweedse doden zijn geïdentificeerd in Thailand.

Thailand is een favoriete wintervakantiebestemming voor Zweden: even de kou en de duisternis ontvluchten. Rond de kerst is het vooral een gezinsbestemming, omdat de kinderen niet naar school hoeven. Op Zweedse gasten ingestelde hotels bieden tal van faciliteiten en activiteiten voor kinderen.

De meeste Zweden regelen hun reis en verblijf zelf. Ongeveer een kwart boekt een pakketreis bij een reisbureau. Dit draagt bij aan de grote onduidelijkheid die bestaat over het aantal vermisten en het aantal slachtoffers. Van degenen die individueel reizen is ook lang niet altijd duidelijk waar zij zich in Thailand bevinden.

Fritidsresor, een van de grootste reisbureaus, zei vanochtend dat ze met 600 klanten in Thailand nog geen contact had gehad. De meesten van hen waren in Khao Lak, zo'n vijftig kilometer ten noorden van Phuket. Fritidsresor beschikt daar over een eigen hotelcomplex met plaats voor 500 gasten, vooral gezinnen: Blue Village. Doordat Khao Lak slechter bereikbaar is dan Phuket, bestaat er veel meer onduidelijkheid over de situatie ter plekke. De eerste Zweedse verslaggevers meldden gisteravond een totale puinhoop. Toeristen waren nergens meer te bekennen. Vertrokken of omgekomen? Van Blue Village was vrijwel niets meer over. Eigenaar Chantima Saengli zegt in Svenska Dagbladet dat slechts zestig van de ruim 400 gasten de golven hebben overleefd. De watermassa verwoestte het hele dorp tot ongeveer 500 meter landinwaarts. Van de twintig restaurants op de boulevard rest slechts een vuilnisbelt.

Omdat er al snel enkele honderdduizenden Zweden zijn met familie, vrienden of klasgenoten in het getroffen gebied, werd het ministerie van Buitenlandse Zaken overstelpt met telefoontjes. Op het hoogtepunt waren dat er negentig per seconde, wat de telefooncentrale niet kon verwerken, zodat het ministerie nagenoeg onbereikbaar werd. Gisteren is een apart callcentrum geopend met 55 telefonisten. De wachttijd voor bellers is nu afgenomen tot een minuut, aldus het ministerie.

Negen vliegtuigen zijn gisteren uit Thailand teruggekeerd naar Zweden. Het ministerie van Buitenlandse Zaken heeft voor de komende dagen tien extra vluchten gecharterd. Naar verwachting is dit voldoende om – naast de vele reguliere vluchten – alle reizigers die terug willen uiterlijk dinsdag terug te brengen. Overigens wil lang niet iedereen terug: velen willen blijven om verder te zoeken naar vermiste familieleden of vrienden. Op de Zweedse vliegvelden en de Deense luchthaven Kastrup staan hulpverleners klaar om reizigers uit Thailand op te vangen.

Van de ruim 400 buitenlandse patiënten die de afgelopen dagen zijn behandeld in het ziekenhuis in Phuket kwamen er 54 uit Zweden, meer dan uit enig ander land. Vandaag vertrekt uit Phuket het eerste vliegtuig met gewonden. Volgens een medewerker van Fritidsresor op het vliegveld van Phuket zijn direct meer ambulancevluchten nodig, omdat de chaos op het vliegveld dermate groot is dat gewonden zullen overlijden in afwachting van repatriëring.

Ook onder Zweedstalige Finnen is Thailand een populaire bestemming. Vanmorgen bracht een vliegtuig de eerste 450 terug in Helsinki. Onder hen bevonden zich acht kinderen zonder ouders. Vele anderen misten nog reisgenoten.