`Het was alsof de zee plotseling opstond'

De tsunami verraste gisterochtend de inwoners van Sri Lanka, India, Thailand, Indonesië, Maleisië en de Maldiven; zelfs in Somalië, vele duizenden kilometers verderop, worden mensen vermist. ,,We pakten onze kinderen op en renden.''

Toen de tsunami gisterochtend het vasteland bereikte, klampte men zich wanhopig vast aan alles wat niet bewoog: bomen, palen, huizen. Maar veel van de getroffenen werden meegesleurd door het water, zo vertellen ooggetuigen.

,,We pakten onze kinderen op en renden'', zegt de 30-jarige Christoper Fernando uit Dehiwawa (Sri Lanka) tegen een verslaggever van de New York Times. ,,Dat is alles wat we konden redden.'' De elektricien vertelt hoe de zee zich terugtrok, om vervolgens, binnen enkele minuten, terug te komen ,,als een grote muur''.

De inwoners van Dehiwawa, ten zuiden van de hoofdstad Colombo, wisten zich in een boeddhistisch klooster in de heuvels, in veiligheid te brengen. Maar tienduizenden Srilankezen kwamen om in de golven, zo melden de autoriteiten.

Gemunu Amarasinghe, fotograaf voor persbureau Associated Press, beschrijft hoe hij in Amblamgoda een tenger meisje ziet, gevangen in een tuinhek: ,,Ze kan zijn gestorven, maar niemand stopt – er is al te veel tragedie om haar heen om het te controleren. Ik sloot me aan bij de massa's die vluchtten naar hoger gelegen land. Sommigen droegen hun doden en gewonde geliefden. Enkele doden werden uiteindelijk aan de kant van de weg gelegd en met sarongs bedekt.'' Hij telde binnen zes kilometer bijna dertig doden.

,,Het was alsof de zee plotseling opstond en door de deur binnenkwam'', vertelt Swati Thiyagarajan, uit het Srilankaanse Unawatuna, aan het televisiestation NDTV. BBC-verslaggever Roland Buerk, met vakantie in dezelfde plaats aan de zuidkust, schrijft op de website van de omroep hoe hij en een vriend in een boom klommen, maar deze kon de kracht van het water niet weerstaan: ,,We werden honderden meters meegesleurd, probeerden motoren, ijskasten, auto's en ander puin te ontwijken. Uiteindelijk, driehonderd meter binnen de kust, wisten we een pilaar vast te grijpen en het water begon langzaam te zakken.'' Hij telde vier doden, onder wie een blank jongetje van ongeveer vijf jaar oud.

Ook in Thailand, waar de westkust en de eilanden Phuket en Ko Phi Phi door de tsunami werden getroffen, is de ravage enorm. Zeker achthonderd mensen zijn omgekomen.

De Thaise televisie toont beelden van drijvende lichamen op zee en van toeristen, bijeengekropen op een verder verlaten strand op het eiland Ko Phi Phi. ,,Er zijn veel doden en veel gewonden'', vertelt de Belg Christian Patauraux, met vakantie op dit eiland, aan persbureau Reuters. Aan zijn vriendin sms-te hij: ,,Ik ben ok''.

Hij wacht nu op de eerste veerboot die hem en zijn vrienden naar het vasteland kan brengen. Zeker vierduizend buitenlandse toeristen zijn gestrand op het populaire vakantie-eiland.

De Zweed Boree Carlsson (45), die in een hotel op Phuket werkt, zegt dat hij zijn ogen niet kon geloven: ,,Een auto dreef de lobby van het hotel binnen en draaide om door de sterke stroming.'' Hij wist zichzelf aan een pilaar te binden. ,,Het water kwam tot mijn borst en ik hield mijn vriend vast, omdat die niet kan zwemmen.''

En Katri Seppanen uit Finland beschrijft hoe het water eerst verdween: ,,Het ging weg, weg, weg. Zo ver weg dat iedereen zich afvroeg wat het was – de volle maan of zoiets? Toen zagen we de golf en we renden.'' Ze raakte van haar familie gescheiden, maar toen het water zakte, wisten ze elkaar te vinden. Een Australische vader was minder gelukkig: zijn zes maanden oude baby werd door het water uit zijn armen weggerukt, zo meldt vandaag de Australische televisie.

In Maleisië vielen de meeste slachtoffers onder zwemmers en jet-skiërs in de zee bij het eiland Penang. De regering schat dat er ruim veertig doden zijn gevallen. Er was tijd genoeg om weg te komen, vertelt Canadees Jasper Bintner aan de Britse krant The Guardian. ,,Je kon een muur van golven in de verte zien, met de witte pieken. Gelukkig hadden we die visuele waarschuwing, zodat we het water uitkonden komen, en de lokale bevolking zorgde ervoor dat we dat ook deden.''

Ook de Maldiven, ten zuidwesten van India, een eilandengroep die slechts een meter boven het zeeniveau ligt, zijn zwaar getroffen. Regeringswoordvoerders schatten het aantal doden op dertig, maar nog niet alle tweehonderd eilanden van de archipel zijn bereikt. De hoofdstad Male is vrijwel geheel onder water te komen liggen, vertelt het Britse parlementslid Jim Fitzpatrick aan de BBC. Fitzpatrick is in Male als waarnemer bij de verkiezingen van aanstaande vrijdag: ,,Ik lag met mijn vrouw in bed. Ze zei tegen me `stop met bewegen' en ik zei `maar ik beweeg me niet.'' Drie uur later kwamen de golven.

Het is nog niet voorbij, zo weten de getroffenen, er zijn nog hevige naschokken te voelen. Giri Anadaradah, een winkelier in Dehiwala, zegt: ,,Op de radio wordt verteld dat het nog eens kan gebeuren en dat de volgende keer erger zal zijn.'''

Ze zijn er klaar voor. ,We zullen rennen, rennen, rennen'', zegt Pishante Kamala tegen de New York Times. Ze staat naast de resten van haar houten huisje. ,,Kijk! Kijk naar de golven.''

De zee lijkt ingeslapen.