Confrontatie NBA-sterren Kobe Bryant en O'Neal

Lang was er naar uitgezien: het treffen tussen de twee basketballers die jarenlang samen hun stempel drukten op de Los Angeles Lakers. Aan het eind van vorig seizoen, na de play-offs waarin ze deze keer eens de finale niet bereikten, waren ze allebehalve als vrienden uit elkaar gegaan. Vorig seizoen lagen ze regelmatig met elkaar overhoop.

Kobe Bryant en Shaquille O'Neal troffen elkaar zaterdagavond in het Staples Center in Los Angeles, deze keer als tegenstanders. Bryant nog steeds als speler van de Lakers, The Shaq als meest opvallende verschijning aan de kant van zijn nieuwe team, Miami Heat. O'Neal besliste de strijd in het voordeel van de gasten. In de extra tijd werd het 104-102 voor de ploeg uit Miami. Het was de elfde achtereenvolgende overwinning voor de Heat. In het onderlinge duel won Bryant de hoofdprijs. Hij maakte 42 punten, en was daarmee topscorer in de wedstrijd, O'Neal maakte 24 punten.

Na de officiële speeltijd was het 91-91. In de extra speelveld bleef O'Neal op de bank. Hij had geen moment getwijfeld aan een goede afloop, zei hij nadien, ondanks een bal van Bryany die in de slotseconde van de extra tijd nog de ring van de basket raakte.

O'Neal (32 jaar oud en 2,16 meter lang) begon zijn carrière ook in Florida, bij Orlando Magic. Hij kwam in 1996 naar de Lakers, tegelijk met de zes jaar jongere Bryant die een lengte heeft van 1,98 meter. Drie keer wonnen ze met de Lakers de NBA-titel, onder leiding van coach Phil Jackson.

O'Neal kreeg een warm welkom van de Lakers-fans, onder wie Hollywood-sterren als Nicole Kidman, Sylvester Stallone, Dustin Hoffman, Henry Winkler, Renee Zellweger en Samuel L. Jackson, maar verder scandeerden ze vooral de voornaam van Bryant. Voor aanvang van het duel begroetten de twee sterren elkaar koeltjes, na afloop vermeed O'Neal de naam van Bryant tegenover journalisten te laten vallen.

,,Ik mis de sfeer hier. Wat ik niet mis dat zijn het verkeer in Los Angeles en twee of drie mensen. Wie dat zijn? ik ken hun namen niet meer, die heb ik uit mijn herinnering gewist.''