Albers: `Als ik losgelaten word, ben ik een pitbull'

Christijan Albers treedt in de voetstappen van Jos Verstappen. Hij is de eerstvolgende Nederlander in de Formule 1. ,,Dit is het mooiste kerstcadeau.''

Vele duizenden ronden reed Christijan Albers sinds 1997 in diverse raceklassen, altijd met dat heilige doel voor ogen: Formule 1. Gisteren was het zover: toen werd hij in een Amsterdams hotel, aan de zijde van zijn Australische teambaas Paul Stoddart, gepresenteerd als de eerste van twee nieuwe coureurs voor het nieuwe seizoen bij de Italiaanse renstal van Minardi. ,,I give you Hollands newest Formula One-driver, Christijan Albers.'' Zo kondigde de pr-man van Minardi de 25-jarige coureur uit Laren aan, nadat de vele tientallen aanwezigen een filmpje met opvallende racemomenten uit de recente toerwagencarrière van Albers hadden gezien.

Na de officiële presentatie lichtte Albers de verwezenlijking van zijn droom toe. Staande naast een 2004-model van een Formule 1-wagen van zijn nieuwe werkgever, met een reusachtige rood-wit-blauwe vlag als decor. Aan de band met Mercedes, waar hij volgend jaar zijn vijfde seizoen in de Duitse toerwagenklasse DTM zou beginnen, is een einde gekomen. Albers had daar nog een contract voor volgend jaar, maar in de overeenkomst was de ontbindende voorwaarde opgenomen dat hij kon vertrekken als hij een `stoeltje' zou vinden in de Formule 1.

,,Dit is het mooiste kerstcadeau dat ik me kan wensen'', sprak Albers. Ook zijn manager, Lodewijk Varossieau, glom van trots over het bereikte resultaat. Dat Albers over de benodigde rijkwaliteiten beschikt voor de Formule 1, daar heeft de afgelopen jaren weinig twijfel over bestaan. Lastiger was het de vereiste miljoenen op tafel te krijgen. De Formule 1 is een geldverslindende sport en voor de bazen van de kleinere teams zoals Minardi wordt het steeds moeilijker de eindjes aan elkaar te knopen. Van een eerlijke strijd met topteams als Ferrari, Williams-BMW en McLaren-Mercedes is geen sprake.

Over de prijs die Albers moet betalen werd gisteren niets bekend. Het is de bedoeling dat de namen van zijn sponsors, die een plaats krijgen op de bolides en de overalls van de coureurs, 27 januari worden bekendgemaakt, ook in Amsterdam. ,,Het is een zeer solide sponsorpakket'', zei Stoddart. De kans bestaat dat zich de komende maand nog nieuwe sponsors bij het kamp van Albers aansluiten.

Desgevraagd, en met een vette glimlach, liet de teambaas van Minardi weten dat de investeringen van de nieuwe geldschieters niet te vergelijken zijn met de inbreng die onder meer de Nederlandse badkamerleverancier Wilux afgelopen seizoen had. De verhouding met die sponsor was door financiële troebelen heel ongelukkig.

Wie Albers gisteren vroeg wat hij verwacht van een team dat in trainingen en races doorgaans veroordeeld is tot een rol in de achterhoede, kreeg te horen dat hij weer op hetzelfde punt is beland als toen hij vier jaar geleden bij Mercedes in de DTM kwam. ,,Daar heb ik me ook naar boven gevochten.'' De concurrentie is gewaarschuwd: ,,Als ik losgelaten word, ben ik een pitbull'', sprak de keurig opgevoede jongen uit 't Gooi.

Tijdens recente testen met een Minardi in Italië en een Jordan in Spanje had Albers van die teams te horen gekregen dat hij goed genoeg was voor de Formule 1. Een teamgenoot bij Mercedes, Jean Alesi, had het ook al verschillende keren tegen de jonge Nederlander gezegd. Met 201 races in de koningsklasse van de autosport is de 40-jarige Alesi een ervaringsdeskundige met een grote staat van dienst. Maar Albers snakte naar een contract om het ook daadwerkelijk te kunnen laten zien. Die kans krijgt hij nu als eerste rijder van het team dat afscheid nam van de Hongaar Zsolt Baumgartner en de Italiaan Gianmaria Bruni.

Teambaas Stoddart herinnerde er aan dat Albers ,,zo lang heeft gevochten om in de Formule 1 te komen'' en dat ze twee jaar geleden al dicht bij een akkoord waren. Maar verder dan testritten was de Nederlander niet gekomen. Stoddart: ,,Inmiddels heeft hij laten zien dat hij een winnaar is.'' Races winnen in een Minardi is vrijwel onmogelijk voor Albers, WK-punten scoren derhalve niet. Een achtste plaats, in een veld van twintig wagens, levert één punt op.

Over de nieuwe auto konden Stoddart en Albers weinig zeggen. Met de bouw daarvan, in de fabriek in het Italiaanse Faenza, is pas deze week begonnen. Stoddart verwacht dat de nieuwe wagen voor het eerst in actie zal komen tijdens de Grote Prijs van San Marino, op het circuit van Imola, niet ver van thuisbasis Faenza.

De nieuwe Minardi zal wel aanzienlijk anders ogen dan het 2004-model, ontboezemde Stoddart. Over de samenwerking met Albers: ,,Het contract is voor één jaar, maar in principe ga je een verbintenis met een coureur voor meer dan één jaar aan. We hebben aan de wieg gestaan van een flink aantal carrières in de Formule 1.'' Veel coureurs flopten bij Minardi, maar het team bracht ook coureurs voort die inmiddels een vertrouwde verschijning zijn in de F1, zoals de Spanjaard Fernando Alonso (Renault) en de Australiër Mark Webber, die op 6 maart in de openingsrace van 2005 voor eigen publiek voor Williams-BMW rijdt.

Albers beleefde al een flinke dosis voorpret aan zijn aanstaande debuut aan de andere kant van de wereld. ,,Dan zit ik voor de race misschien naast Michael Schumacher, en zegt-ie tegen me, `je doet het wel een beetje rustig aan hè?' Waarschijnlijk is de Duitse alleenheerser de eerste die Albers op een ronde achterstand zal zetten. Het nieuwe seizoen laat nog bijna tweeënhalve maand op zich wachten, maar voor Christijan Albers kan het niet snel genoeg beginnen.