Zware klap voor een gigant in de software

Microsoft mag niet langer zijn programma om beeld en geluid af te spelen bundelen met Windows. ,,Een zege voor consumenten,'' zegt de concurrentie, maar gebruikers zijn sceptisch.

In februari moet het in computerwinkels in heel Europa liggen: een uitgeklede versie van Windows. Het Europese Hof in Luxemburg bepaalde gisteren dat fabrikant Microsoft niet langer zijn Media Player mag bundelen met zijn populaire besturingssysteem Windows. Anders gezegd: als de computer een auto zou zijn, mag Microsoft niet langer bepalen welk type radio wordt geleverd bij de auto. De Europese rechter bepaalde gisteren bovendien dat Microsoft concurrenten moet vertellen hoe hun software om kantoornetwerken te beheren beter kan samenwerken met pc's die Windows gebruiken. Microsoft moet interface-codes openbaar maken. Bedrijfsgeheimen, vindt het concern.

De uitspraak is een zware slag voor de Amerikaanse softwaregigant, maar concurrenten reageren juichend op de uitspraak van de rechter. ,,De uitspraak is een overwinning voor de Commissie en de consument,'' zegt Dave Stewart, raadsman van RealNetworks. Dat bedrijf maakt net als Microsoft software om geluid en beeld af te spelen. RealNetworks is een van weinige bedrijven die in alle rechtszaken geen schikking hebben getroffen met Microsoft. Stewart: ,,Het Hof heeft een belangrijke stap gezet om robuuste concurrentie in digitale media te bevorderen. Dat is goed voor innovatie in technologie. Bovendien krijgt de consument een echte keuze. RealNetworks zal blijven samenwerken met de Commissie om Microsoft te stoppen op onwettige wijze te controleren hoe muziek, films en andere digitale informatie in de toekomst worden verspreid.''

Ton Baetens van de Hobby Computer Club (HCC), met 200.000 leden een van de grootste organisaties van computergebruikers in Nederland, is minder enthousiast. ,,Consumenten hebben ook baat bij een dergelijke koppeling. Windows en Media Player werken naadloos samen. Dat is voor consumenten van wezenlijk belang. Het installeren van andere mediaspelers is voor veel gebruikers een moeilijke opgave.'' De mediaspeler van RealNetworks zou ook standaard op nieuwe pc's kunnen worden geïnstalleerd, maar daarover is het bedrijf nog in onderhandeling met pc-bouwers.

,,Microsoft is geen charitatieve instelling'', zegt Baetens van HCC. ,,Die boete van bijna 500 miljoen euro is misschien een klein bedrag voor zo'n gigant, maar de kosten zullen hoe dan ook, linksom of rechtsom, weer bij de consumenten terecht komen.''

Het bundelen van Windows en de Media Player is het zoveelste voorbeeld van machtsmisbruik door Microsoft, zeggen computerdeskundigen. De softwaregigant drukte Netscape uit de markt met zijn eigen browser Internet Explorer. Het deed hetzelfde op de markt voor chatprogramma's. Wie kent nog ICQ? Iedereen gebruikt MSN Messenger van Microsoft.

Stewart van RealNetworks hecht echter meer belang aan mediaspelers. ,,Beeld en geluid wordt heel belangrijk op internet. Snelle internetverbindingen stimuleren het aanbod van muziek en films op het web, op mobiele telefoons en andere platformen.'' Wie de markt voor mediaspelers controleert is meteen een belangrijke speler bij de online verkoop van muziek. Microsoft opende onlangs zijn eigen muziekwinkel op het web: MSN Music. Kopen kan met de Media Player.Ook RealNetworks heeft een eigen internetmuziekwinkel, Rhapsody.

Daarnaast is de uitspraak belangrijk voor de software-industrie. Microsoft verdient geld door computerprogramma's te bundelen met het besturingssysteem, maar die manier van zakendoen is nu aangepakt door de Europese Commissie. ,,Het business-model van Microsoft staat onder druk,'' zegt Steef Teeuwen van Novell Nederland. Dat bedrijf is een concurrent van Microsoft op de markt voor netwerksoftware. Novell voert geen rechtszaak meer tegen Microsoft. Beide partijen troffen in november een schikking van 538 miljoen dollar. Teeuwen: ,,De Europese sancties tegen koppelverkoop zijn erg goed. Ik verwacht in de toekomst meer van dergelijke rechtszaken. Bundelen is achterhaald, het gebruik van open source en open standaarden heeft de toekomst.''