Vernuftige bankoverval in centrum Belfast

Het was ooit origineel: een bank beroven door de directeur thuis een bezoekje te brengen en hem de volgende dag de kluis te laten openen, zonder dat er een machinegeweer of snijbrander aan te pas hoefde te komen. Maar sympatieke pioniers van die methode als de Sleepover Bandits uit Barry Levinsons film (2001) zijn sinds gisteren kruimeldiefjes. In het centrum van Belfast leegden rovers ongemerkt de kluizen van de Northern Bank nadat ze de gezinnen van twee bankmanagers een dag eerder hadden gegijzeld. Ze ontkwamen vermoedelijk met een recordbedrag van meer dan veertig miljoen pond (60 miljoen euro), omdat de bank distributiepunt was voor kasgeld van de ruim 90 filialen, en voor honderden geldautomaten tijdens de kerstinkopen.

Gewapende, gemaskerde mannen vielen zondagavond binnen bij de twee managers,die beiden in de omgeving van Belfast wonen. Hun gezinnen werden geblinddoekt en weggevoerd. De twee managers gingen de volgende ochtend naar hun werk met de opdracht zich aan hun routine te houden. Na sluitingstijd lieten ze de boeven binnen en openden de ondergrondse kluizen, waarna het geld werd overgebracht in een vrachtauto. Dat duurde twee uur. Om tien uur 's avonds werden de managers op een verlaten weg gedumpt, waarna ze alarm sloegen. Ook hun familieleden, die deels in de buitenlucht hadden doorgebracht, kwamen verkleumd en in shock vrij. De auto werd later uitgebrand gevonden, dertig kilometer ten zuiden van Belfast.

Dit was een huzarenstukje. De boeven wisten bijvoorbeeld dat de twee managers elk één essentieel deel van de code bezaten om de kluis te openen. Maar de professionele voorbereiding en de meedogenloze gijzeling hebben voor de politie én politici een omineuze bijsmaak. ,,Dit waren niet zomaar boeven'', zei John O'Connor, oud-commandant van Scotland Yard. ,,Dit was een militaire operatie waarvan de implicaties duidelijk zijn'': alles wijst naar paramilitairen en met name het verboden Ierse Republikeinse Leger (IRA).

Als de IRA, met opdrogende kasstromen als motief, hier inderdaad achter zit, zullen lopende vredesinitiatieven voor Noord-Ierland, die uitgaan van ontwapening en het staken van criminele activiteiten, voorlopig vermoedelijk loos blijven.

Voor de boeven is de kraak zelf slechts het begin. Het vervolg, een geslaagde vlucht en het witwassen van een kolossaal bedrag, is zeker zo kritiek. Dat ze er kennelijk van uitgingen daarin te kunnen slagen is een extra aanwijzing voor hun professionaliteit.

Bij de `grote' treinroof in 1963 werd 2,6 miljoen pond aan geld buitgemaakt, waarvan het meeste nooit is teruggevonden.