Regering veroordeelt sikh-protest

De Britse regering heeft het gewelddadige protest van sikhs tegen het toneelstuk `Behtzi', zaterdag in Birmingham, scherp veroordeeld.

Door de actie van de sikhs besloot het Repertory Theatre gisteren om de resterende uitvoeringen van het omstreden toneelstuk te schrappen. De zaak heeft de Britse discussie over artistieke vrijheid versus de rechten van religieuze gemeenschappen hoog doen oplaaien.

Fiona Mactaggart, staatssecretaris van Binnenlandse Zaken, was de eerste regeringsfunctionaris die zich uitsprak over de crisis rond het stuk. Aanvankelijk was ze zeer terughoudend. Tegen de BBC zei Mactaggart gisteren dat ,,de vrijheid van meningsuiting van de demonstranten net zo belangrijk is als die van de kunstenaar; we moeten wel zorgen dat geweld geen deel van het debat is''.

Pas later op de dag noemde ze het ,,godgeklaagd dat een groep de veiligheid van theaterbezoekers bedreigt, hoe beledigd ze zich ook voelen.''

The Daily Telegraph, geen regeringsgezinde krant, schrijft Mactaggarts terughoudendheid toe aan de hoge concentratie sikhs in haar eigen kieskring, Slough.

Intussen heeft een tweede theater aangeboden het stuk over moord en verkrachting in een sikhtempel in het nieuwe jaar alsnog op te voeren. Een onderdirecteur van het Londense Royal Court Theatre, Ramin Gray, zei dat het stuk opvoering verdient ,,ongeacht de kwaliteit''. ,,We kunnen niet toestaan dat het simpelweg terzijde geschoven wordt''.

Een ander theater in Birmingam heeft gisteren zijn initiatief gestaakt om uit protest tegen de gewelddadige demonstratie het stuk te laten voorlezen. Dat gebeurde volgens Neal Foster, directeur van de Birmingham Stage Company, omdat de schrijfster, Gurpreet Kaur Bhatti, het niet zou willen. Volgens sommigen is de schrijfster, zelf een sikh, na doodsbedreigingen ondergedoken. Ze heeft na zaterdag geen interviews meer gegeven, maar spreekt via vrienden.

Trevor Philips, voorzitter van de Commission for Racial Equality (CRE), die opkomt voor minderheden, noemde het schrappen ,,de slechtst denkbare uitkomst'' en de dreigementen ,,stalinistisch''. De CRE en de Arts Council, financier van de podiumkunsten, beleggen een vergadering met alle partijen.