Onpasseerbare laatste man

,,Het gerucht dat Gerard Helming, commercieel directeur van Transavia, topman wordt bij reisorganisatie Thomas Cook Nederland wordt ontkend. Helming laat weten dat het gerucht onjuist is'', zo luidt een persbericht van 24 september. Zeven weken later maakt Thomas Cook bekend dat Helming wel degelijk de nieuwe CEO wordt. Op 1 december is hij al aan zijn nieuwe functie begonnen. Vanwaar dit verstoppertje spelen? Volgens Helming ligt het heel simpel: ,,Het bericht in september was prematuur. Er waren wel gesprekken gaande, maar ik was niet de enige kandidaat.''

Gerard Helming (51) wil graag alles zelf onder controle houden, het voortijdig uitlekken van een nieuwe baan past daar niet in. Zelfs toen hij in september onder goede vrienden het jaarlijkse bootreisje met het ludieke LPG (het Loosdrechtse Plassen Genootschap) maakte, repte hij met geen woord over Thomas Cook. ,,Hij kan heel goed zwijgen'', zegt mede-LPG-lid John Resink, die Helming kent uit de tijd dat hij commercieel directeur was van Red Band Venco (onderdeel van CSM), begin jaren negentig. Resink typeert Helming als ,,een harde werker uit Rotterdam''. ,,Hij is niet een man van spraakmakende ideeën. Hij absorbeert en werkt uit.'' Minpunt destijds was zijn te grote bedachtzaamheid. ,,Dan zeiden we: kom op Gerard, knopen doorhakken, nu! En dat deed hij dan en het resultaat was een heel goed gehakte knoop.''

In de jaren tachtig werkte Helming als marketing directeur bij Johnson Wax Nederland in Mijdrecht en leerde in die hoedanigheid Ad Verdonk (van marketing adviesbureau VODW) kennen. Verdonk prijst Helmings zakelijke eigenschappen: ,,Een echte marketeer, creatief, heel concreet.'' Ze raakten bevriend en spelen al jaren samen bij hockeyclub Phoenix te Zeist. ,,Gerard is onze laatste man in het veteranenelftal en onpasseerbaar. Met zijn lange lijf heeft hij een grote reach en hij schuwt harde middelen niet. Doorgaans gaat dat op een faire wijze, al moeten we hem wel eens in toom houden.'' Zijn onverschrokkenheid op het hockeyveld vertaalt zich in het werk. ,,Gerard is wat drammerig. Als hij iets bedenkt moet en zal het ook gebeuren. Dat is niet per se een slechte eigenschap, maar het moet wel kunnen.'' Dat eigenwijze, zo vermoedt Verdonk, is een overblijfsel van de ,,wilde linkse haren'' uit Helmings studententijd. ,,Hij is nu niet meer links hoor. Maar Gerard is ook bepaald geen rechtse zakelijke rakker. Hij is maatschappijkritisch gebleven. Dat vind ik sympathiek in hem.''

Hans van der Mooren werkte samen met Helming bij Johnson Wax. Wat op hem grote indruk maakte was diens rekensnelheid. ,,Hij heeft een calculator in zijn hoofd. Hij kon bij elk product meteen de cijfers geven, heel indrukwekkend.'' Helming introduceerde bij Johnson het vlekkenbestrijdingsmiddel Shout, ,,en dat deed hij heel professioneel''. Helming was goed in zijn werk, zegt Van der Mooren. ,,Dat wist hij ook wel. Hij vond zichzelf beter dan zijn bazen en dat liet hij op een listige manier merken.'' Van der Mooren heeft ook kritiek: ,,Hij was bot in de omgang met zijn mensen en dat heb ik hem gezegd. Hij stond open voor kritiek op dit punt en stelde zijn gedrag bij.''

Vanaf 1996 was Helming directeur Marketing en Verkoop bij Transavia. De huidige directeur daar, Onno van den Brink, trad twee jaar geleden aan en beschrijft Helming als een `goalgetter'. ,,Gerard is zeer resultaatgericht. Hij doet alles om klanten binnen te halen.'' Helming is bovendien een ,,hele fijne collega, die je er goed bij kunt hebben als je in de bar staat.''

Een zwakke kant vindt Van den Brink zijn onvermogen te delegeren. ,,Hij wil nog wel eens te gedetailleerd zijn, waardoor er te veel op zijn bordje komt. Het gevolg is dat hij lange dagen maakt en dat is lang niet altijd nodig.''

Bij Transavia werkte Helming de afgelopen jaren hard (en met succes) aan het afschaffen van de commissie die luchtvaartmaatschappijen aan reisbureaus moesten betalen, hetgeen tot veel wrijving leidde. De merkwaardige situatie doet zich voor dat hij bij de `tegenpartij' zit. Maar Helming ziet dat anders. ,,Het betalen van commissie voor losse stoelen was achterhaald. We kunnen nu gezamenlijke initiatieven ontwikkelen. Transavia heeft de stoelen, Thomas Cook de bedden.'' Met zijn aantreden bij Thomas Cook heeft Gerard Helming zijn hoogste doel bereikt: ,,Ik wilde altijd nog een keer eerste man van een groot bedrijf zijn.''