Ritsma laat zich niet stoppen

Rintje Ritsma (34) eindigde, dankzij een val en diskwalificaties van anderen, als zevende bij de NK allround. En toch mag hij niet afgeschreven worden.

Na twee nationale titels, vier wereldtitels en zes Europese titels is de allrounder Rintje Ritsma bezig aan een langdurig afscheidstoernee. De 34-jarige Fries heeft in zijn 18-jarige provinciegenoot Sven Kramer een waardig opvolger gekregen, maar niemand anders dan hij zelf mag bepalen wanneer hij afscheid neemt.

,,Mijn omgeving zegt: laat ze allemaal in de stront zakken en zo denk ik er ook over'', reageert de meest succesvolle allrounder aller tijden op de toenemende kritiek op zijn prestaties. ,,Jullie bepalen niet wanneer ik er mee stop, dat bepaal ik zelf.''

Ritsma reed afgelopen weekeinde ,,zeker niet als een recreant'' in de ijstempel Thialf die hij door alle successen in het afgelopen decennium als zijn thuishaven mag beschouwen. Zijn achterstand op kampioen Kramer bij de NK allround bedroeg weliswaar bijna vier punten, hij ziet nog genoeg lichtpunten om zijn carrière nog even voort te zetten. Hij heeft zijn zinnen gezet op een skate-off in januari, wanneer het vierde startbewijs voor de WK allround in Moskou te verdienen is. ,,De basis is goed, mijn tijden zijn acceptabel. Niemand steekt er echt boven uit, ik schrik niet van de tijden van anderen. Ik moet de komende weken veel tempowerk gaan doen.''

Voor het geld hoeft de eerste schaatsmiljonair van Nederlander zijn ijzers niet meer uit het vet te halen. Hij was in de jaren negentig trendsetter met een privésponsor (Sanex) en verdiende in de loop der jaren vele extraatjes aan reclameactiviteiten. Zijn huidige sponsor TVM heeft de slogan `Rintje bedankt' al klaarliggen voor publicatie. Ritsma heeft een contract voor onbepaalde tijd bij de Drentse verzekeraar. TVM wil graag dat hij in een andere functie betrokken blijft bij het bedrijf. Zelf zou hij een functie als (assistent-)ploegleider wel zien zitten. De sponsorleiding laat de beslissing over afscheid nemen aan hem zelf over, uit respect voor zijn indrukwekkende erelijst.

Ritsma reed begin november ,,als een krant'' bij de NK afstanden in Assen. Had hij toen niet aangekondigd dat de NK allround in Heerenveen de ultieme schaatstest zouden zijn? ,,Nee, dat hebben jullie er van gemaakt. Jullie vergeten dat ik vorig jaar moest herstellen van een kuitbeenbreuk en pas net hersteld ben van een virusinfectie'', reageert het lijdend voorwerp op de vele afscheidsverhalen die deze maand in de kranten zijn verschenen. ,,Ik wil best gewone vragen beantwoorden over stoppen, maar wat er nu gebeurt is gewoon zuigen.''

Ritsma zegt nog zo veel plezier aan het schaatsen en zeker ook het trainen te beleven, dat hij het overal aangekondigde afscheid nog liever even uitstelt. En was hij in 2001 en 2003 ook niet te vroeg afgeschreven door de pers? Hij voelt zich nog net zo fit als op zijn 27ste en hij is door een gedwongen rustperiode voor het eerst sinds jaren verlost van rugklachten. Hij is geen twijfelaar, al zet de mening van anderen hem wel eens aan het denken. ,,Als iedereen roept dat je lelijk bent, kijk je op een dag in de spiegel en begin je het misschien zelf te geloven. De omstandigheden kunnen je dwingen.''

Met zijn populariteit zit het wel goed. Hij kreeg gisteren na afloop van de tien kilometer, die hij een ronde langzamer reed dan de nieuwe publiekslieveling Kramer, een staande ovatie in Thialf. Veel toeschouwers hadden een kaartje gekocht om Ritsma nog een keer te zien schaatsen. Ze krijgen over vijf weken een herkansing, als hun held tenminste in aanmerking komt voor de skate-off in Heerenveen. ,,Dat zal toch wel? Ze hebben toch bladvulling nodig'', zegt de steeds cynischer wordende schaatsveteraan tegen een radioverslaggever.

Een tv-interviewer krijgt even later de wind van voren, als die vraagt naar zijn kansen op een skate-off. ,,Dan ben ik volgens jou toch al lang gestopt?''