Boze sikhs bestormen Brits theater

Honderden sikhs zijn zaterdag bij een theater in Birmingham slaags geraakt met de politie toen ze probeerden de uitvoering te voorkomen van een toneelstuk over verkrachting en moord in een sikh-tempel.

De voorstelling van Behzti (Schande), geschreven door de sikh Gurpreet Kaur Bhatti, werd afgelast nadat een aantal sikhs het Repertory Theatre waren binnengedrongen en de 800 toeschouwers werden geëvacueerd. Het is onzeker of de voor vanavond geplande voorstelling doorgaat.

Het stuk was door `The Rep' geafficheerd als een zwarte komedie over een grofgebekte weduwe die wanhopig op zoek is naar een man voor haar dochter. Tijdens een bezoek aan een gurdwara, een sikh-tempel, blijkt dat wijlen haar man een homoseksuele verhouding had met een van de tempelbestuurders alvorens zelfmoord te plegen. De tempelbestuurder heeft zich aan jonge meisjes vergrepen en verkracht de dochter, waarna moeder en dochter de man met een ceremonieel zwaard ombrengen.

Lokale sikhs waren woedend omdat de schrijfster hun geloof belachelijk zou maken. Kahlid Mahmood, Labour-parlementariër voor deze kieskring en een moslim uit Kasjmir, zei dat het stuk duidelijk was geschreven om ,,maximale provocatie te veroorzaken.'' Sewa Singh Manda, voorzitter van een Britse sikh-koepel, die geloofsgenoten uit het hele land naar Birmingham had gehaald, zei dat het theater ,,het recht van de schrijfster op haar verbeelding'' bleef verdedigen. ,,Maar deze verbeeldingen kunnen een gemeenschap beschadigen en doen kwaad aan de rassenverhoudingen in [Birmingham],'' aldus Manda, die stelde dat homoseksuele handelingen en verkrachtingen ,,in het echt niet voorkomen in een gurdwara.'' Anderen zeggen dat de sikhs ,,overdreven reageren''.

Het theater had tevoren gesprekken gevoerd met de sikh-gemeenschap en zegt vóór de première te hebben ingestemd met veranderingen. De belangrijkste eis van de sikhs, dat de tempel werd vervangen door een gemeenschapscentrum, was echter niet ingewilligd. ,,Afgezien van het buigen voor censuur en de productie afgelasten kon The Rep niet méér doen om de [sikh-]gemeenschap de vrijheid van meningsuiting te geven die sommige leden kennelijk aan de toneelschrijfster willen onthouden,'' aldus het theater. Een vergadering tussen sikhs, het theaterbestuur en de politie moet vandaag een oplossing brengen.

Ook de rooms-katholieke kerk in Birmingham riep op tot een verbod op de voorstelling. ,,Zo'n opzettelijke, zelfs fictieve ontwijding van een heilige plaats beschadigt de heilige plaatsen van elke religie,'' aldus Vincent Nicholas, aartsbisschop van Birmingham.

De rooms-katholieke kerk stelt zich vaker assertief op tegen artistieke vrijheid. Kardinaal Cormac Murphy-O'Connor veroordeelde vorige week een kerststal bij Madame Tussaud in Londen met voetbalster David Beckham en zijn vrouw Victoria als Jozef en Maria. De attractie werd gesloten nadat een man de wassenbeelden beschadigde.