Ajax heeft opeens weer titelkansen

Zelf winnen en hopen dat de concurrentie ,,tikjes krijgt''. Ajax-coach Ronald Koeman zag zijn gedroomde scenario voor de laatste speelronde voor de winterstop gisteren werkelijkheid worden. Na de eenvoudige 4-0 overwinning op FC Groningen sprak Koeman in het Oosterparkstadion, waar hij zijn carrière als profvoetballer begon, dan ook van ,,een goed weekend''.

Door de nederlaag van PSV zag de landskampioen de achterstand op de club uit Eindhoven slinken tot vijf punten. Na een moeizame eerste competitiehelft – met een roemloze uitschakeling in de Champions League en ondermaatse prestaties in de eredivisie – kan de ploeg van Koeman, vooraf door velen als titelfavoriet bestempeld, met een opgelucht gevoel de winterstop in. Op de vraag of Ajax weer in de race voor de titel is, antwoordde Koeman met een zucht: ,,Dat is ook voetbal. Dit is in ieder geval een prima opsteker voor de tweede helft van het seizoen. We hebben ook een tijdje aan de andere kant gezeten.''

De ploeg van Koeman, die tijdens de eerste seizoenhelft zijn jonge spelers in het gareel moest krijgen en meerdere binnenbrandjes moest blussen, richtte zich op. Het spel vertoonde de afgelopen maand een opgaande lijn, resulterend in een reeks zeges in de eredivisie. De balans opmakend mag Ajax, nog niet zo lang geleden een zwalkend elftal, niet klagen over plaatsing voor de UEFA Cup en het feit dat de ingelopen achterstand nog perspectief biedt voor eventuele titelkansen. ,,We zijn hier heel blij mee'', zei Koeman dan ook na een fortuinlijk weekeinde.

Over het optreden van Ajax tegen Groningen was de coach goed te spreken. ,,We hebben heel goed gespeeld. Agressief en met druk op de tegenstander, zodat we ver van ons doel af konden voetballen.'' Het veldoverwicht van Ajax leidde in de eerste helft niet tot doelpunten tegen het zwak spelende Groningen. Enige wapenfeiten van de thuisploeg waren de kansen van Danny Buijs (stiftbal) en Stefano Seedorf (laag schot) in de eerste tien minuten na de spelhervatting. ,,Toen hebben we het even heel moeilijk gehad. Maar na de 0-1 hebben we het prima uitgespeeld en zijn we niet meer in problemen geweest'', aldus Koeman.

Nou verleende Groningen de bezoekers in het tweede bedrijf ook de vrije doortocht. Trainer Ron Jans, voormalig ploeggenoot van Koeman bij FC Groningen, sprak van een ,,koopzondag'' in het Oosterpark. ,,Ik verlies liever met lef dan dat je helemaal niets doet. We leden veel balverlies. Ajax kon zo het middenveld oversteken'', zei Jans.

Behalve de helpende hand van Groningen had Koeman het geluk dat spits Ryan Babel zijn achttiende verjaardag opluisterde met een goede wedstrijd. Bij het eerste doelpunt verlengde Babel met het hoofd een dieptepass van Julien Escudé: Wesley Sneijder kon van dichtbij eenvoudig intikken. Het derde doelpunt maakte Babel zelf. Op aangeven van linksbuiten Nicolae Mitea kon de jarige de bal in een leeg doel schuiven. Het verjaardagsfeestje was compleet, toen Babel na een pass van Rafael van der Vaart zijn kwaliteit als afmaker demonstreerde door keeper Bas Roorda te verschalken met een subtiele stiftbal.

,,Lang zal hij leven in de gloria'', zongen de meegereisde Ajax-fans hun nieuwe held toe. Babel zelf onderging alle loftuitingen met gepaste bescheidenheid. ,,Ik ben tevreden. De eerste helft was moeizaam. De tweede helft gaf Groningen meer ruimte weg en heb ik lekker gespeeld,'', zei de spits in de catacomben op fluistertoon. Of hij nu de nieuwe man in de punt van de aanval was? Babel hield de vraag wijselijk af. ,,Die vraag moet je niet aan mij stellen. Ik hoop dat ik bij de groep kan blijven. Daar doe je het allemaal voor. Vandaag hebben we weer een beetje aansluiting gevonden. Ik hoop dat we nu met een goed gevoel de winterstop ingaan.''

Koeman vond dat de jongeling het ,,fantastisch'' had gedaan. Maar hij wees de suggestie als zou het spitsenprobleem van Ajax – ontstaan na het vertrek van Zlatan Ibrahimovic aan het begin van het seizoen – nu opeens opgelost zijn, van de hand als opportunistisch. ,,Zo kortzichtig zijn wij niet. Het is nog net zo noodzakelijk als een paar weken geleden om een spits aan te trekken. We willen ons nog steeds verbeteren. Het aantrekken van een spits heeft grotere prioriteit dan een middenvelder'', aldus Koeman over de aanstaande versterkingen in de winterstop.

Een basisplaats kan Koeman zijn jonge spits niet garanderen in het vervolg van het seizoen, maar hij stak Babel gisteren wel een hart onder de riem. ,,Met de komst van een andere spits willen we hem niet in zijn ontwikkeling stoppen. Hij krijgt speelminuten. Babel heeft laten zien dat hij een talent is.''

FC Groningen

0

Ajax

4

Ruststand 0-0. 47. 58. Sneijder 0-1, 64. Mitea 0-2, 75. Babel 0-3, 78. Babel 0-4. Schds: Wiedemeijer. Tsch: 12.500. Gele kaarten: Elshot, Krstev (FC Groningen), Escudé, Sneijder en De Jong (Ajax).