Dure plantjes

Daar stonden ze dan op 24 september 2003 op Schiphol: twee medewerkers van het Nationaal Herbarium in Leiden werden op heterdaad betrapt door de douane bij de illegale invoer van orchideeën uit Papoea Nieuw-Guinea. Het plantenmateriaal dat zij bij zich hadden was slechts gedeeltelijk gedekt door een vergunning.

Deze week zijn beide botanici en hun werkgever, de Universiteit Leiden, tot een schikking gekomen met het Openbaar Ministerie te Haarlem: een boete van respectievelijk 3000 en 1500 euro voor de twee expeditieleden en een boete van maar liefst 25.000 euro voor de universiteit. Dit omdat de wetenschappelijke expeditie officieel onder formele verantwoordelijkheid van de universiteit viel.

Persvoorlichter Wim van Amerongen, die als enige over de zaak wil spreken, weigert de namen te noemen van de schuldigen. ``Het is een privacy-gevoelige zaak tusen werkgever en werknemer''. Volgens Van Amerongen hebben de wetenschappers die in de fout gingen en daarmee hun universiteit een forse rekening bezorgden ``een stevige berisping'' gehad. Daarnaast heeft de universiteit het protocol aangescherpt om herhaling te voorkomen. Het in beslag genomen illegale materiaal volgens Van Amerongen ``enige tientallen planten'' is op last van de officier van justitie overgedragen aan de Royal Botanic Garden in Edinburgh, Schotland. Een extra straf is dat niet, want de de Leidse botanici hebben een actieve samenwerking met deze botanische tuin, in het bijzonder op het gebied van orchideeën.

In de bossen van Papoea Nieuw-Guinea komen meer dan 30.000 plantensoorten voor, waaronder circa 3000 soorten orchideeën. Daarmee is het een van de rijkste orchideeëngebieden op aarde.