Ajax tegen AJ Auxerre, Heerenveen-Newcastle

De vier Nederlandse voetbalclubs die na de winterpauze nog actief zijn in het UEFA-Cuptoernooi hebben gisteren in het Zwitserse Nyon aantrekkelijke tegenstanders geloot. Ajax treft eind februari het Franse AJ Auxerre, Feyenoord is gekoppeld aan het Portugese Sporting Lissabon, AZ speelt tegen het Duitse Alemannia Aachen en Heerenveen treft de Engelse club Newcastle United.

Ajax-trainer Ronald Koeman reageerde positief op de komende tegenstander Auxerre, dat in de groepsronde van het UEFA-Cuptoernooi achter AZ op de tweede plaats eindigde. Bij de provincieclub uit Bourgondië, momenteel vierde in de Franse voetbalcompetitie, zijn trainer Guy Roux en aanvaller Bonaventure Kalou de bekendste namen. De oude coach met de ijsmuts is al meer dan veertig jaar werkzaam bij Auxerre, dat mede dankzij Roux bekend staat om zijn goede jeugdopleiding. Schaduwspits Kalou speelde net als zijn jongere broer Salomon voor Feyenoord.

Ajax werd twee keer eerder gekoppeld aan Auxerre. Beginjaren negentig werd de Amsterdamse club uitgeschakeld in het UEFA-Cuptoernooi. Eindjaren negentig was Auxerre tegenstander in de eerste ronde van de Champions League. De Franse club speelde de afgelopen jaren ook in Europees verband tegen PSV en FC Utrecht. Bij een zege op Auxerre, dat eerst op bezoek komt in de Arena, speelt Ajax in de achtste finales tegen de winnaar van het duel tussen het Zwitserse Bazel en het Franse Lille.

Heerenveen heeft in Newcastle United op papier de zwaarste tegenstander geloot. De Friese ploeg speelt eerst thuis tegen de huidige middenmoter uit de Engelse Premier League. Bij Newcastle zijn de spitsen Patrick Kluivert en Alan Shearer de bekendste spelers. Bij winst op The Magpies treft Heerenveen in de volgende ronde het Griekse Olympiakos of het Franse Sochaux.

Feyenoord treft met het Portugese Sporting een relatief onbekende tegenstander. De tweede club van Lissabon speelde in Europees verband wel tegen Ajax. Feyenoord trof in een grijs verleden Benfica en FC Porto als tegenstander. Sporting bezet momenteel een gedeelde tweede plaats in de Portugese competitie, met twee punten achterstand op leider Boavista. Bij winst op Sporting speelt Feyenoord tegen de winnaar van het Oostenrijkse Grazer en het Engelse Middlesbrough waar de Nederlanders Michael Reiziger, George Boateng, Boudewijn Zenden en Jimmy Hasselbaink actief zijn.

AZ treft in theorie de gemakkelijkste tegenstander. Alemannia Aachen speelt in de Duitse tweede divisie. Met dank aan de Nederlandse doelpuntenmaker spits Erik Meijer bereikte de ploeg de derde ronde van het UEFA-Cuptoernooi. Aachen speelt eerst thuis en ontvangt AZ dan in het stadion van FC Köln, dat met 50.000 zitplaatsen veel meer toeschouwers kan herbergen dan het onderkomen van de populaire provincieclub.

De Marokkaan Ali Elkhattabi, die last heeft van vliegangst, kan net als veel supporters van AZ met de auto naar Keulen rijden. Bij winst speelt de ploeg van trainer Adriaanse in de achtste finales tegen het Duitse Schalke 04 of Sjachtar Donetsk uit Oekraïne.