Unilever: vetplant tegen vetzucht

Het voedingsconcern Unilever gaat samen met het Britse biotechnologiebedrijf Phytopharm een voedingsingrediënt tegen vetzucht ontwikkelen. Het ingrediënt komt uit de vetplant Hoodia gordonii, een zeldzame en beschermde plant in Zuid-Afrika en Namibië.

Unilever betaalt Phytopharm in eerste instantie 6,5 miljoen Britse pond (9,4 miljoen euro) voor het onderzoek. Het bedrag kan oplopen tot 21,5 miljoen pond als het onderzoek succesvol is. Acht procent van het geld gaat naar de Zuid-Afrikaanse San-stam, die veel kennis bezit over deze bitter smakende vetplant die een gevoel van verzadiging geeft. Als er toepassingen komen van het ingrediënt, krijgt de San-stam 6 procent van de opbrengsten.

Het Nederlands-Britse Unilever, bekend van merken als Unox en Calvé, wil het ingrediënt verwerken in voedingsmiddelen, en verwacht de eerste producten over drie tot vier jaar op de markt. Het extract uit de plant is al als dieetpil op de markt.

De Wereldgezondheidsorganisatie ziet vetzucht als een snel groeiend probleem voor zowel ontwikkelde als ontwikkelingslanden. Wereldwijd zijn er nu al een miljard mensen met overgewicht, en 300 miljoen met ernstig overgewicht (obesitas, of vetzucht).

Uit een studie van Phytopharm blijkt de dagelijkse calorie-inname fors te dalen na inname van het ingrediënt, hoewel dat onderzoek zeer bescheiden van opzet was. Het onderzoek duurde vijftien dagen – alleen de laatste drie dagen werden metingen uitgevoerd – en er deden achttien gezonde vrijwilligers aan mee. Om het verzadigingseffect te bereiken moesten de vrijwilligers hoge doses van het ingrediënt innemen.

Volgens de Voedsel- en Warenautoriteit hebben volwassen mannen tussen de 30 en 50 jaar genoeg aan 2.500 kcal per dag, maar krijgen velen meer binnen. Voor vrouwen ligt het op 2.000 kcal. Het ingrediënt uit H. gordonii verlaagt volgens Phytopharm de dagelijkse inname met 1.000 kcal. Volgens recent onderzoek van een Amerikaanse groep heeft het ingrediënt `anorectische activiteit'. Het geeft het lichaam het idee dat er veel energie aanwezig is en onderdrukt vervolgens het hongergevoel.

Het patent op het ingrediënt uit de vetplant is in handen van de Zuid-Afrikaanse Raad voor Wetenschappelijk en Industrieel Onderzoek. Phytopharm heeft echter een exclusieve licentie gekregen om het verder te ontwikkelen. Omdat de H. gordonii een zeldzame plant is, heeft het Britse bedrijf inmiddels plantages aangelegd voor de grootschalige teelt ervan.