Al een halfjaar in transit

De 42-jarige Sanjai Shah bivakkeert al ruim zes maanden in de transithal van het internationale vliegveld in Nairobi. Hij slaapt op de plastic stoelen onder de felle tl-lampen die altijd branden of op een dun matras in een stoffig hoekje waar het licht iets minder opdringerig is. Elke ochtend wordt hij wakker door de stem van de omroeper die meldt dat het eerste vliegtuig geland is. Hij wast zich in de toiletruimte en hij kijkt naar cricket op de satelliet-tv in de vliegveldbar.

Het lot van Sanjai Shah doet denken aan de Amerikaanse filmhit The Terminal over een Oost-Europeaan die de burgeroorlog in zijn geboorteland ontvlucht en statenloos strandt op een vliegveld in New York. Die film is losjes gebaseerd op het waargebeurde verhaal van een Iraniër die zestien jaar heeft gewoond op het Parijse vliegveld Charles de Gaulle.

Maar anders dan die Iraniër verblijft Sanjai Shah uit eigen keus al zolang op het vliegveld van Nairobi. Hij is bang dat hij zijn Britse paspoort kwijtraakt als hij het vliegveld verlaat. Hij is geboren in Kenia en de Keniaanse wet verbiedt het hebben van twee nationaliteiten.

Shah kan ook niet naar Groot-Brittannië omdat de Britse douane hem op 28 mei bij aankomst op het Londense vliegveld Heathrow heeft teruggestuurd naar Kenia. Hij had weliswaar een geldig paspoort maar geen retourticket en ook niet genoeg geld bij zich, zoals is vereist. Nu er een stempel `gedeporteerd' staat in zijn paspoort, kan hij niet zomaar meer naar Groot-Brittannië reizen, ook al zorgt hij alsnog voor een retourticket en voldoende geld.

De vrouw van Shah komt hem eens per week eten brengen, maar verder is hij afhankelijk van wat cafés en restaurants op het vliegveld hem geven. Hij zegt dat hij desnoods nog een halfjaar op het vliegveld blijft.

De Britse autoriteiten hebben verzekerd dat Shah niet bang hoeft te zijn dat hij zijn Britse paspoort kwijtraakt en dat hij tegen zijn deportatie in beroep kan gaan.