Oracle/PeopleSoft op jacht naar SAP

De titanenstrijd in de bedrijfssoftware, tussen PeopleSoft en Oracle, is voorbij. Oracle mag PeopleSoft overnemen. Marktleider SAP heeft er daardoor een geduchte concurrent bijgekregen. ,,Als Oracle sterk wil zijn op de markt (...) dan moeten we groter worden.''

Na een anderhalf jaar durende overnamestrijd heeft Larry Ellison, de vasthoudende topman van softwarefabrikant Oracle, toch nog zijn zin gekregen. Hij mag concurrent PeopleSoft inlijven. Wel voor iets meer geld dan hij aanvankelijk zei ervoor over te hebben. Vorige maand nog noemde hij 24 dollar (18 euro) per aandeel PeopleSoft zijn ,,beste en definitieve'' bod, terwijl hij afgelopen weekeinde akkoord ging met een door PeopleSoft voorgestelde verhoging tot 26,50 dollar per aandeel. Het is een van de weinige concessies die Ellison heeft moeten doen.

,,Het ging me er niet louter en alleen om te winnen'', aldus de zestigjarige Ellison gisteren tijdens een persconferentie na de bekendmaking van de overeenkomst, die een waarde heeft van 10,3 miljard dollar (7,7 miljard euro). ,,Als Oracle een sterke partij wil zijn op de markt voor softwareprogramma's voor het bedrijfsleven, dan moeten we groter worden.''

PeopleSoft was Oracle in 2003 in grootte voorbijgestreefd toen het concurrent J.D. Edwards overnam. Ellison was ervan overtuigd dat zijn bedrijf alleen de strijd aan kon gaan tegen marktleider SAP, door zijn krachten te bundelen met PeopleSoft. Het Duitse SAP heeft ongeveer eenderde van de markt voor bedrijfssoftware in handen, die wordt geraamd op 22 miljard dollar. De combinatie Oracle-PeopleSoft zou ongeveer goed zijn voor een kwart van die markt.

Hoewel beide bedrijven gisteren op de aandelenbeurs werden beloond met een koersstijging van 10 procent, lijdt het geen twijfel welke van de twee zowel financieel als moreel als winnaar uit de bus komt. Het breekpunt werd wellicht reeds half november bereikt, toen een meerderheid van PeopleSofts aandeelhouders aangaf in te willen gaan op Oracles bod, hoewel de commissarissen hun verzet niet wilde opgeven. Volgens de commissarissen was hun bedrijf veel meer waard, zelfs 31 dollar per aandeel.

Ellison wijzigde zijn bod in totaal zes keer. Als een jojo ging hij eerst omhoog, daarna weer omlaag, omdat de koers van PeopleSoft – nota bene voor een belangrijk deel door het aggressieve overnamegevecht – een flinke tik had gekregen. En niet allen de koers. PeopleSoft zou naar schatting een miljard dollar aan handel hebben verloren in de maanden dat Oracle het bedrijf op de hielen zat. Bedrijven doen niet graag zaken met een leverancier die mogelijk ophoudt te bestaan.

De advocaten van Oracle waren effectief. Eerst vochten ze met succes tegen het Amerikaanse ministerie van Justitie, dat trachtte de overname te verbieden wegens marktconcentratie. Volgens Justitie zou Oracle door de overname te machtig worden, maar Oracle toonde aan dat de markt voor bedrijfssoftware veel groter dan van oudsher was beweerd, omdat partijen zoals Microsoft en IBM ook moeten worden meegeteld. Microsoft, zo bleek tijdens de rechtszaak, had bovendien toenadering gezocht tot SAP.

De Europese Commissie gaf later zijn fiat aan de fusie zonder dat er een rechtszaak aan te pas kwam. Gisterochtend zou de rechtszaak worden hervat die Oracle had aangespannen om PeopleSofts `gifpil', ofwel beschermingsconstructie, onwettig te verklaren. Maar door de plotselinge deal was dat onnodig geworden. Wellicht zag PeopleSoft de bui al hangen. Een kostbare proxyfight, ofwel een campagne om de gunst van aandeelhouders, zoals destijds bij de overname van Compaq door Hewlett Packard, is hiermee voorkomen.

Het strekt Ellison tot eer dat hij gisteren niet de indruk wekte zijn overwinning als vanzelfsprekend te beschouwen. Afgelopen zomer, toen PeopleSofts topman (en oud-Oracle-man) Craig Conway het veld moest ruimen omdat hij zich op irrationele wijze verzette tegen Oracle's avances, had die zijn voormalige compaan nog een `sociopaat' (een sociaal gestoorde) genoemd.

De huidige topman en PeopleSoft-oprichter David Duffield toonde zich gisteren ,,diep bedroefd'' door de overname. Net zoals Conway, en wellicht velen van de 12.000 werknemers, had hij op een scenario gehoopt waarin PeopleSoft onafhankelijk zou blijven – en wie weet Oracle ooit nog eens de genadeklap zou kunnen toedienen.

Nu ziet het er naar uit dat PeopleSoft in Oracle wordt geschoven, hoewel met Ellison is overeengekomen dat PeopleSofts productlijn, en de dienstverlening daarbij, nog enkele jaren worden voortgezet. Dat daarbij ontslagen zullen vallen staat vast, maar in welke orde van grootte wilde Ellison niet zeggen. Het getal van zesduizend ontslagen dat van de zomer werd genoemd, zou aan de hoge kant zijn geweest.