`Nog steeds verzet in Falluja'

Vijf weken na het begin van het Amerikaanse offensief in het Iraakse Falluja bevinden zich nog steeds ,,verzetshaarden'' in de stad. Ondanks nog steeds oplaaiende gevechten kan binnen enkele dagen een voorzichtig begin worden gemaakt met de terugkeer van vluchtelingen.

Generaal Richard Myers, als voorzitter van de verenigde chefs van staven de hoogste Amerikaanse militair, heeft dat vanochtend gezegd tijdens een bezoek aan een Amerikaanse basis vlakbij het vliegveld van de Iraakse hoofdstad Bagdad. In zijn gevolg zaten de acteur Robin Williams, de footballster John Elway en de mannequin Leeann Tweeden.

,,Er is nog werk te verrichten in Falluja, waar we nog de confrontatie moeten aangaan met verzetshaarden'', zei generaal Myers tegen journalisten. Desondanks zei Myers te verwachten dat een klein aantal inwoners van de stad ,,in de komende dagen'' in staat zal zijn terug te keren. De terugkeer zal stap voor stap gaan, zei Myers.

De meesten van de naar schatting 200.000 tot 300.000 inwoners van Falluja, in de zogeheten sunnitische driehoek op vijftig kilometer afstand ten westen van de hoofdstad Bagdad, ontvluchtten de stad bij het begin van het Amerikaanse offensief, op 8 november. Hoeveel strijders en hoeveel burgers bij de gevechtshandelingen in Falluja om het leven zijn gekomen, is nog steeds onduidelijk. Gisteren en ook vandaag werden op sommige plekken in de stad opnieuw beschietingen uitgevoerd.

Generaal Myers zei dat het grote aantal Amerikaanse militairen in Irak ook gehandhaafd zal worden na de beoogde verkiezingen op 30 januari. Pas na de verkiezingen zullen de commandanten in de verschillende gebieden overwegen of en tot hoever de Amerikaanse troepenmacht kan worden verminderd. In de aanloop tot de verkiezingen hebben de Verenigde Staten hun troepenmacht in Irak met ongeveer 10 procent versterkt tot ongeveer 150.000 man. ,,De werkelijke situatie op de grond'' zal bepalend zijn of dat aantal na de verkiezingen wordt verminderd, zei de generaal.

Generaal Myers herhaalde dat de verkiezingen koste wat kost moeten doorgaan op de vastgestelde datum. Als ze zouden worden uitgesteld, zei Myers, is dat ,,een overwinning voor de opstandelingen''.