Negen jaar cel voor vriend van Silvio Berlusconi

Één dag na de vrijspraak, vrijdag, van Silvio Berlusconi vanwege het omkopen van rechters, viel zaterdag alweer een nieuwe schaduw over de Italiaanse premier. Zijn naaste vriend en medewerker Marcello Dell'Utri werd door de rechtbank in Palermo veroordeeld tot negen jaar gevangenisstraf wegens het onderhouden van banden met de maffia.

Dell'Utri, mede-oprichter van Berlusconi's partij Forza Italia, wordt beschouwd als de link tussen de Siciliaanse maffia en de Milanese zakenwereld. Hij zou als toenmalige directeur van het reclamebureau Publitalia, dat eigendom is van de holding Fininvest van Berlusconi, eind jaren zeventig geld hebben aangenomen van de Cosa Nostra. Dell'Utri ontkent de aantijgingen en zegt in hoger beroep te gaan.

Berlusconi en Dell'Utri hebben een al veertig jaar durende vriendschap die begon in hun studententijd. In 1974 gaf hij zijn baan als bankemployé in Palermo op om medewerker van Berlusconi in diens bouwonderneming Edilnord te worden. In 1980 werd Dell'Utri gedelegeerd bestuurder van Berlusconi's bedrijf Publitalia, de reclamepoot van de holding Fininvest waar hij tot 1995 in dienst bleef.

In 1993 was het onder andere Dell'Utri die Berlusconi overtuigde de politiek in te gaan en die een hoofdrol speelde bij het opzetten van Forza Italia. In 1996 werd hij namens Forza Italia Kamerlid en in 1999 lid van het Europese Parlement. In die laatste hoedanigheid had hij de twijfelachtige eer de meest afwezige europarlementariër te zijn. Dell'Utri is nu senator.

Berlusconi zei zaterdag ,,op geen enkele wijze te willen reageren op het vonnis''. Dell'Utri zelf gaf een persconferentie in Rome. Hij omschreef het vonnis als ,,vuilnis, iets om weg te gooien''. Hij beschouwt zichzelf als het slachtoffer van maffia-spijtoptanten die tegen hem hebben getuigd om zelf het lijf te redden. Dell'Utri is er van overtuigd dat hij in beklaagdenbank is beland omdat hij Forza Italia heeft opgezet. Zijn uiteindelijke vrijspraak in hoger beroep staat voor hem buiten kijf: ,,Ik vind wel een rechter die me gelooft.'' Berlusconi, zo beklemtoonde hij, draagt ,,geen enkele verantwoordelijkheid'' in deze zaak.