Vrijspraak voor Silvio Berlusconi

De Italiaanse premier Silvio Berlusconi is gisteren vrijgesproken van omkoping van rechters in de jaren tachtig en negentig. In één van de twee zaken is Berlusconi van alle blaam gezuiverd en in de andere is hij niet veroordeeld omdat de feiten zijn verjaard.

,,Beter laat dan ooit'', luidde de reactie van de Italiaanse premier. ,,Ik ben er altijd van overtuigd geweest dat ik geen enkele misdaad heb begaan.''

De rechterlijke uitspraak is een belangrijke overwinning voor Berlusconi, die al jarenlang in een juridische strijd is verwikkeld met de rechterlijke macht die hij vaak als ,,gepolitiseerd en communistisch'' heeft omschreven. Italië is door het vonnis de schande bespaard gebleven dat het wordt geleid door een man die is veroordeeld tot gevangenisstraf.

Coalitiepartners en partijgenoten van de Italiaanse premier reageerden direct massaal positief op de uitspraak. ,,Een nederlaag zonder weerga voor de gepolitiseerde magistratuur'', zei minister Claudio Scajola van Berlusconi's partij Forza. ,,Ik hoop dat dit bijdraagt aan een verbetering van het klimaat'', zei de christen-democraat Marco Follini. Berlusconi's advocaat en partijgenoot Gaetano Pecorella reageerde zelfs emotioneel: ,,Al tien jaar zit Berlusconi in de beklaagdenbank en wordt hij beschuldigd van corruptie, maar telkens wordt hij vrijgesproken.''

Berlusconi is er meerdere keren in geslaagd rechtszaken tegen hem winnend af te sluiten. Zelfs de drie keer dat hij daadwerkelijk een gevangenisstraf kreeg opgelegd wegens omkoping en fraude, wist hij in hoger beroep wegens verjaring van de zaak, wetswijzigingen of gebrek aan bewijs de dans te ontspringen.

De vrijspraak leidde gisteravond tot verdeelde reacties bij de oppositie. Sommige leiders onthielden zich van commentaar omdat zij daardoor een belangrijke verkiezingstroef hebben verloren.

[vervolg BERLUSCONI: pagina 4]

BERLUSCONI

Wel in hoger beroep

[vervolg van pagina 1]

Berlusconi werd vrijgesproken van het omkopen van rechters in 1986. Hij zou willen hebben voorkomen dat de voedingsketen SME door de staat aan zijn concurrent Carlo De Benedetti zou worden verkocht. De Benedetti had een pre-contract, waarin de verkoop voor 225 miljoen euro was geregeld, maar Berlusconi deed met een aantal partners een hoger bod, waarna de regering de verkoop staakte. De Benedetti stapte hierop naar de rechter, die hem in 1986 in het ongelijk stelde. Het openbaar ministerie beschuldigde Berlusconi er in 1998 van dat hij de rechters had omgekocht.

Berlusconi heeft altijd beweerd dat hij zich op verzoek van toenmalig premier Craxi met de verkoop van SME heeft bemoeid. ,,Craxi vroeg me om hulp, omdat hij vond dat SME te goedkoop werd verkocht'', zo zei Berlusconi tijdens zijn verdediging in juni 2003. Door zijn ingrijpen werd de verkoop stilgelegd en kon de staat het bedrijf in 1993 en 1994 voor één miljard euro verkopen aan Nestle, Unilever, Benetton en Barilla.

De zaak die is verjaard, betreft een omkopingsschandaal waarbij in 1991 430.000 dollar van Berlusconi's bedrijf Fininvest, via een rekening van zijn vriend Cesare Previti werd doorgesluisd naar rechter Claudio Squillante. Previti is hiervoor tot vijf en Squillante tot acht jaar celstraf veroordeeld, maar beide zijn in hoger beroep gegaan. Ook Berlusconi gaat in beroep tegen de uitspraak om aan te sturen op volledige vrijspraak. Onduidelijk is of het openbaar ministerie in beroep gaat.