Beroemdheden in het wild

Ron Galella, de internationale koning van de roddelfotografie, exposeert in Amsterdam.

Yaël Vinckx beziet zijn werk.

Hij wordt de nestor van de Amerikaanse roddelfotografie genoemd, en ook wel de paparazzi superstar. Ron Galella, 73 jaar oud en nog altijd op jacht naar beroemdheden. Zijn beste vriend is zijn Nikon-camera waarmee hij vanaf 1955 beroemdheden fotografeert, vooral in New York en Los Angeles. Maar zijn hoogtepunt ligt in de jaren zeventig, wat te zien is op zijn eerste tentoonstelling in Nederland: Angie Dickinson, alias toenmalig politievrouw Pepper, met een diep decolleté; Telly Savalas, alias Kojak, met de onvermijdelijke sigaar in zijn mond.

Galella is hard en zacht tegelijk. Op straat, zegt hij, zijn de sterren vogelvrij. Daar zijn ze publiek bezit. Op dat soort momenten stapt hij ook op hen af, met zijn Nikon in de aanslag, zonder hun de tijd te gunnen het haar goed te doen of een andere pose aan te nemen. ,,Ongewone mensen op gewone momenten'', noemt hij dat. Tegen de tijd dat de beroemdheden bij hun positieven komen, is hij al tien shots verder. Maar in de privacy van hun huis en hun tuin laat hij de sterren met rust; nooit lag Galella in de struiken om stiekem plaatjes te schieten, zoals vele paparazzi na hem deden en zoals te zien is in het laatste nummer van het hippe fotoblad Baby!: de geslachtsdelen van Brad Pitt en Gérard Depardieu, de blote billen van Drew Barrymore, stiekem genomen met een telelens en daarom afgedrukt in korrelig zwart-wit.

Die houding, door sommige collega-fotografen betiteld als `mild' en `braaf', bezorgde hem krediet onder een flink aantal sterren – zij lieten zich in de loop van de tijd steeds vaker welwillend op de foto zetten. Voorbeelden hangen op de tentoonstelling in Amsterdam, waar een hondertal zwart-witfoto's uit de periode 1960-1989 tentoon worden gesteld. Debbie Harry, de zangeres van Blondie bijvoorbeeld, die lief in de lens blikt. Of Joan Collins, de gemene Alexis uit de tv-serie Dynasty, die verrassing veinst.

Maar er waren er ook die een bloedhekel aan de fotograaf hadden. Brigitte Bardot besproeide hem met water, Richard Burton wenste hem de dood in en Marlon Brando sloeg hem vijf kiezen uit zijn kaak, een (mis)daad die door de acteur werd afgekocht met veertigduizend dollar schadevergoeding. (Galella droeg bij een latere photo-op met Marlon Brando een rugby-helm.)

Jackie Onassis werd Galella's persoonlijke obsessie; hij volgde haar, stalkte haar zelfs, tussen 1967 en 1971. Jackie deed alles om zijn werk te ontmoedigen, het zelfs onmogelijk te maken. Ze trok de witte kol van haar trui tot haar neus op, duwde haar muts tot over haar wenkbrauwen en zette een zonnebril op, maar Galella liet zich niet van de wijs brengen.

Hij verkleedde zich zelfs om dicht bij de sterren te komen, een enkele keer plakte hij een valse snor op. Om dicht in de buurt van Jackie en haar man, de Griekse reder Onassis, te komen, verkleedde hij zich als Griekse visser. Uiteindelijk stapte Jackie naar de rechter, er volgde een proces dat 26 dagen duurde en waarin ze zich laatdunkend over ,,that man'' uitliet. Ron Galella kreeg een straatverbod opgelegd; hij mocht niet langer in de buurt van de voormalige presidentsvrouw komen.

Opmerkelijk genoeg bracht het proces hem roem; het haalde de covers van vele tijdschriften. Galella werd daardoor bekend als ,,de beroemdheid die de beroemdheden fotografeert''. Maar zijn geliefde Jackie kon hij vanaf dat moment alleen nog met een telelens vastleggen.

Ron Galella heeft ook echte fans. Zijn beroemdste aanhanger is wellicht ontwerper Tom Ford. ,,Hij fotografeerde de iconen waarmee ik opgroeide, die mijn bewondering en mijn afgunst wekten, die van jongs af aan op mijn netvlies staan'', schreef de ontwerper in 2002 over zijn favoriete fotograaf. De verrassing en het ongedwongene maken Galellas foto's volgens de ontwerper tot ,,relikwieën van een voorbij generatie''.

Ron Galella fotografeert nog altijd, maar minder dan vroeger. Naar verluidt heeft hij zich op zijn hobby gestort, het fokken van konijnen.

Galerie Wouter van Leeuwen, Hazenstraat 27, Amsterdam, 06-52031540, open donderdag t/m zaterdag van 12.00 tot 18.00 uur. De expositie loopt t/m 8 januari.