48 uur in San Diego

Titia Ketelaar struint door de dierentuin van San Diego en eet vistaco's en crabcakes.

WAAROM GAAN?

San Diego is Californië voor beginners: met een prachtige kust voor de eerste surfles en uitgestrekte stranden voor het eerste straaltje zon op de nog blanke huid, met een vleugje cowboys en indianen en een scheutje Mexicaanse cultuur. De stad is prettig overzichtelijk en voetgangervriendelijk, zeker in vergelijking met Los Angeles of San Francisco. En San Diego heeft een bijna perfect klimaat, met gemiddeld 22 graden en zelden regen.

WAT TE ZIEN?

Een van de mooiste plekken van San Diego is Balboa Park, waar vrijwel alle musea te vinden zijn, evenals twee openluchttheaters, een Japanse theetuin, een poppenkast, tennis- en golfbanen en een zwembad. Het park werd in 1898 aangelegd, maar de meeste gebouwen dateren uit 1915 toen in San Diego een feest ter gelegenheid van de opening van het Panama-kanaal werd gegeven. De beste dagen om naar het park te gaan zijn zondag, wanneer half San Diego er flaneert en er gratis openluchtconcerten worden gegeven, en dinsdag, wanneer een roulerend deel van de dertien musea gratis is. Zeker de moeite waard zijn het Museum of Art en het Art Institute met exposities van jonge kunstenaars.

Ook de San Diego Zoo, volgens sommigen een van 's werelds beste dierentuinen, ligt in Balboa Park. De meer dan drieduizend dieren zitten niet achter tralies, maar worden door natuurlijke barrières (planten, water, heuvels) vastgehouden en de dierentuin probeert bijna uitgestorven dieren te fokken zodat ze kunnen worden teruggezet in hun natuurlijke leefomgeving. Zelfs volwassenen kunnen heel goed een dag doorbrengen in de dierentuin: van de springende gemzen op het Afrikaanse Rock Kopje tot de sluipende tijgers in het Aziatische regenwoud en de nijlpaarden die zowel onder als boven water te zien zijn; alles is even indrukwekkend.

Een minpunt van de dierentuin is dat niet bij iedere `kooi' een foto van het desbetreffende dier staat, zodat je minuten kan turen naar een boomtak zonder te weten wat je zoekt. De hevig gepromote panda's vallen ook niet mee. In de San Diego Zoo zijn twee pandababy's in gevangenschap geboren, een zeldzame gebeurtenis, en er is een enorm circus rond de dieren ontstaan. De bezoekers schuiven in dikke rijen voetje voor voetje door de kooi, al flitsend met hun camera's en gillend naar de baby's.

WAT TE DOEN?

Het lijkt wel alsof iedereen in San Diego surft. Vooral in de wijken langs de kust is het heel normaal om achteloos met een surfplank onder de arm en op blote voeten de straat over te steken. Door het weer en de kustlijn zijn de golven in San Diego zelfs voor beginners makkelijk te besurfen, en vrijwel ieder strand heeft zijn eigen surfschool. Een les (kosten vanaf 50 dollar voor twee uur) begint op het droge met `surfetiquette' – wie gaat voor in het water, welke termen gebruikt een echte surfer – en oefenen met het opdrukken en staan. Daarna volgt het deel in het water, wat vooral veel vallen en opstaan betekent.

Voor wie minder sportief is aangelegd, en liever per auto San Diego bekijkt, is er een scenic route die zowel langs de stranden als door `Old Town' (de plek van de eerste Spaanse nederzetting in Californië in 1769 met huizen uit 1820 van adobestenen) en over het schiereiland Coronado voert, de locatie voor Some Like it Hot met Marilyn Monroe.

ETEN, DRINKEN, VROLIJK ZIJN

San Diego is de stad van de vistaco's: maïspannenkoekjes gevuld met verse vis, tomatensalsa, sla en koriander, het ideale combinatiegerecht voor een stad aan de kust en zo dichtbij Mexico. Mexicaanse restaurants zijn oververtegenwoordigd, en als regel geldt vooral dat hoe kleiner het restaurant, des te beter het eten. Vis staat overal op het menu, maar speciale aanraders zijn de vismandjes van Anthony's Star of the Sea in de haven en de crabcakes van Point Loma Seafoods op Point Loma. De meeste pubs en clubs bevinden zich in het Gaslamp Quarter, in de tijd van de cowboys al de plek voor saloons, bordelen en casino's.

NIET DOEN:

Een dagje Tijuana. De Amerikanen zullen je vertellen dat het fantastisch is en slechts twintig minuten rijden naar Mexico, maar Tijuana heeft niets met Mexico te maken. De belangrijkste winkelstraat, de Avenida Revolución, is niets anders dan een langgerekte boulevard met dure souvenirwinkeltjes, goedkope apotheken en treurige nachtclubs. De inwoners van Tijuana weten het al lang. Als je hen vraagt wat het beste aan hun stad is, antwoorden ze: ,,San Diego''.