Franse staat stoot aandelen Air France-KLM af

De door de Franse regering in gang gezette uitverkoop duurt voort met het afstoten van 49 miljoen aandelen in de luchtvaartcombinatie Air France-KLM, die naar verwachting 700 miljoen euro zullen opleveren. In combinatie met een mogelijke aandelenoverdracht aan het personeel in ruil voor salarisverlaging, kan de staat zijn belang zien dalen van 44 naar 18 procent. Gelukkig voor de Franse regering moet het feit dat de markt van tevoren op de hoogte was van de aandelenverkoop, in samenhang met diverse andere factoren, ervoor zorgen dat er sprake zal zijn van een flinke belangstelling, ondanks een relatief lage korting. In de eerste plaats maakt Air France-KLM een betrekkelijk gezonde indruk in vergelijking met zijn kwakkelende concurrenten. De nettowinst is het afgelopen kwartaal verdubbeld, zij het slechts naar een magere 95 miljoen euro. De koers is sinds januari 15 procent gestegen, ook al hing de dreiging dat een groot deel van het overheidsbelang op de markt terecht zou komen maandenlang als een donkere wolk boven het aandeel.

De koers van British Airways is daarentegen gelijk gebleven en die van Lufthansa is 33 procent gedaald. Bovendien moeten de bezuinigingen, die in ruil voor aandelen met het personeel zijn overeengekomen, het voor het concern makkelijker maken om het doel te bereiken van 500 miljoen euro aan besparingen in vier jaar, dat het zichzelf ten tijde van de fusie tussen KLM en Air France heeft opgelegd. In de tweede plaats kan de verkoop gunstig uitpakken voor andere aandeelhouders doordat het risico van politieke inmenging erdoor wordt verminderd. Uiteraard zal dit risico niet geheel verdwijnen, gezien de wijze waarop de Franse regering zich vrij voelt om bedrijven onder druk te zetten waarin zij slechts een indirect belang heeft, zoals werd aangetoond bij de farmaciefusie tussen Aventis en Sanofi. Niettemin was Air France ruim een jaar geleden nog een trouwe vazal van Parijs dankzij het staatsbelang van 54 procent. De omvang van dat belang kan nu tot een derde worden teruggebracht. En de extra liquiditeit zal de koers ook geen kwaad doen. De uiteindelijke beursgang op de CAC-40 kan erdoor worden vergemakkelijkt, wat tot een verhoogde vraag naar de aandelen kan leiden van fondsen die de index volgen.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.