Rumsfeld onder vuur bij militairen

Amerikaanse soldaten hebben gisteren op een legerbasis in Koeweit minister van Defensie Donald Rumsfeld bestookt met scherpe vragen en stevige kritiek over hun uitrusting en de duur van hun verblijf. Het is de eerste keer dat de minister in het openbaar kritiek kreeg van een groep militairen.

Rumsfeld was in Koeweit om de militairen een hart onder de riem te steken. Toen hij hun de gelegenheid gaf vragen te stellen (,,Ik weet dat jullie lastige vragen kunnen stellen'') bleek er nogal wat ontevredenheid onder de manschappen te leven. Zo verbaasde een lid van de National Guard zich erover dat ,,we door lokale vuilnisbelten moeten graven op zoek naar stukken schroot en glas om onze voertuigen te bepantseren''. Hij kreeg een daverend applaus van zijn 2.300 collega's.

De minister leek verrast door de vraag en door het gemompel dat vervolgens opsteeg uit zijn publiek. ,,Rustig, rustig. Hell, ik ben een oude man, het is vroeg in de ochtend en ik moet me even bezinnen.'' Na enige aarzeling antwoordde hij dat het leger geen kosten spaart als het gaat om de aanschaf van voertuigen. ,,Je trekt ten strijde met het leger dat je hebt, niet met het leger dat je wil hebben.'' Bovendien, zei hij: ,,Je kan alle bepantsering ter wereld op een tank hebben en de tank kan nog steeds worden opgeblazen.''

Een andere militair beklaagde zich erover dat het leger bij de aanschaf van nieuwe materialen voorrang kreeg boven de manschappen van de nationale garde en reservisten. ,,Mij is verteld dat het leger zich uit de naad werkt om te zorgen dat dat niet gebeurt'', antwoordde Rumsfeld.

De minister reisde door naar New Delhi, waar hij zei blij te zijn met de kritiek van de militairen. Hij noemde zijn bezoek aan de legerbasis ,,gezellig en constructief''. In oktober weigerden 18 soldaten deel te nemen aan een brandstofkonvooi, omdat hun uitrusting niet betrouwbaar zou zijn. In december 2003 klaagde de toenmalig hoogste commandant in Irak, generaal Ricardo Sanchez, over een gebrek aan beschermende uitrusting.