Ajax tevreden met bereiken van `troosttoernooi'

Het heeft de afgelopen maanden wat voeten in aarde gehad, maar uiteindelijk bereikte Ajax na een gelijkspel tegen Bayern München het maximaal haalbare. Op basis van de huidige kwaliteit in de Amsterdamse ploeg kan weinig anders worden geconcludeerd dan dat er slechts een vervolg mogelijk was in het UEFA-Cuptoernooi. Een elftal zonder volwassen centrumspits, zonder leider, zonder balans en met weinig uitzonderlijke individuele kwaliteiten, verdient niet meer dan een plek in het `troosttoernooi' van het Europese voetbal. De schamele oogst bleef in zes wedstrijden beperkt tot vier punten.

De commotie was groot na de ontluisterde nederlagen in München (4-0) en Tel Aviv (2-1). Ajax belandde dit najaar in een crisis waarin technisch directeur Van Gaal afhaakte na onenigheid met de trainer en de clubleiding. Uiteindelijk is de door Van Gaal te bescheiden bevonden doelstelling – minimaal overwinteren in Europa – toch nog gehaald.

Ook het afsluitende duel met Bayern München zorgde, los van het wedstrijdverloop, voor discussie. In de basisopstelling van de cruciale confrontatie ontbrak de naam van aanvoerder Van der Vaart. Voor hem was alleen later in de wedstrijd een invalbeurt weggelegd. Trainer Koeman liet de middenvelder aanvankelijk buiten de ploeg nadat Van der Vaart kenbaar had gemaakt niet als `hangende' linksbuiten te willen spelen. ,,In die rol voel ik me niet prettig'', legde hij na afloop uit. Ik speel het liefst op het middenveld.''

De positie van linkshalf was echter bestemd voor Sneijder, die volgens Koeman de afgelopen weken beter presteert dan Van der Vaart. Dus bleef er voor de trainer geen andere keus over dan zijn captain op de bank te zetten en Mitea als linkerspits op te stellen. Koeman werd door de `werkweigering' van Van der Vaart derhalve gedwongen met twee vleugelspitsen te spelen: Mitea en Rosales.

Het klinkt niet bepaald professioneel als een speler aangeeft dat hij voor zo'n grote wedstrijd niet tegemoet wil komen aan de verlangens van de trainer. Dan stelt hij zijn persoonlijk belang boven dat van het team. Koeman speelt op internationaal niveau bij voorkeur met één teruggetrokken vleugelaanvaller. Of was Van der Vaart juist realistisch ten aanzien van zijn eigen beperkingen?

Hij verwacht zondag tegen Vitesse weer gewoon te spelen. Koeman wekte ook niet de indruk de zaak hoog op te nemen, maar hij liet misschien niet het achterste van zijn tong zien. ,,Aan de ene kant vind ik het onprofessioneel omdat de aanvoerder een voorbeeldfunctie heeft'', aldus Koeman. ,,Aan de andere kant is hij heel straight geweest door dit openlijk zo aan te geven. Maar een voetballer moet altijd willen spelen.''

In de Nederlandse competitie is voor Ajax geen aanleiding met een extra verdedigende middenvelder te spelen. Koeman wilde tegen Bayern spelers met loopvermogen in de middenlinie. Daarom koos hij voor De Jong, die als rechtshalf gezelschap had van Sneijder (links) en Galásek (centraal). Zij werden tot hun verrassing geconfronteerd met een controlerend, teruggetrokken spelende Ballack. De Jong liet zich daardoor verleiden tot een aanvallende rol, tot hij door Koeman weer in het kielzog van Galasék werd gedirigeerd.

Ajax keek toen al tegen een achterstand aan. Rechtsback Kuffour kon voorzetten, Grygera, die later met een hersenschudding uitviel, kopte de bal per ongeluk in de voeten van Makaay die verwoestend uithaalde. Volgens Koeman was er op dat moment een ,,miscommunicatie'' tussen Grygera en Trabelsi die te ver afstond van Das Phantom, de Duitse bijnaam van de Nederlandse spits die in München ook al drie keer scoorde tegen Ajax.

Pas na een minuut of 25 wierp de thuisploeg alle schroom van zich af. Voorlopers in de strijd waren De Jong en Rosales die met energiek spel de tamme medespelers probeerden wakker te schudden. Ajax kwam op gelijke hoogte, toen Demichelis de bal na een schot van Galásek van richting veranderde en doelman Kahn kansloos liet. Vlak voor zijn wissel bracht Mitea de landskampioen zelfs op voorsprong, maar een onachtzaamheid in de verdediging zorgde voor de 2-2 op het scorebord. Zé Roberto bereikte met een voorzet Ballack, die de bal vrij kon inkoppen. In de slotfase wist Ajax dat Juventus in Tel Aviv op 1-1 was gekomen en plaatsing voor het UEFA-Cuptoernooi binnen bereik was.

Ajax verdiende de derde plaats in groep C, meende Koeman. Niet alleen op basis van het onderlinge resultaat in doelpunten. Op de tv-beelden zag hij dat Maccabi volgens hem ten onrechte een strafschop kreeg, terwijl Ajax een zuiver doelpunt zou zijn onthouden. De Jong stond volgens de Portugese arbiter Batista buitenspel, toen hij de bal uit een vrije trap van Sneijder in het doel kopte, maar daarvan was geen sprake. Koeman: ,,Iedereen is nu opgelucht met het bereiken van de UEFA Cup. Een gevolg in de Champions League was niet haalbaar. Het kan gebeuren dat je het in de race met Juventus en Bayern niet redt.''

In het voorjaar kan Ajax op het internationale podium misschien meer indruk maken, als de ploeg over een nieuwe centrumspits beschikt. Babel demonstreerde gisteren weer zijn talent, maar de bijna achttienjarige Ajacied kwam in fysiek opzicht en handelingssnelheid te kort tegen verdedigers als Kovac en Demichelis. Koeman was echter dik tevreden over het optreden van de tiener. ,,Hij heeft twee verdedigers continue beziggehouden.'' Maar het laat onverlet dat Ajax in de winterstop een opvolger voor Ibrahimovic wil presenteren. ,,Het moet een spits zijn die meer kan brengen dan wat we nu al in huis hebben'', meent Koeman. ,,Als er twijfels zijn hoeft er niemand te komen. Maar ik ben er optimistisch over dat we zo'n speler kunnen vastleggen.''

Ajax

2

Bayern München

2

Ruststand 1-1. 9. Makaay 0-1, 38. Galásek 1-1, 64. Mitea 2-1, 78. Ballack 2-2. Schds: Batista (Por). Tsch: 51.000. Gele kaarten: Baben en De Jong (Ajax), Kovac, Deisler en Demichelis (Bayern.