CSM voelt hete adem hedgefunds

Doorgaans beleggen hedgefunds in ondergewaardeerde bedrijven om vervolgens rustig af te wachten tot de markt hun voorbeeld volgt. Waarom zijn twee grote hedgefunds – Lansdowne Partners en Centaurus Capital – nu dan zo bedrijvig in de weer om het Nederlandse voedingsconcern CSM onder druk te zetten? Het antwoord heeft veel te maken met de Nederlandse beursnotering van CSM. De nieuwe code-Tabaksblat heeft het makkelijker gemaakt een slecht functionerend ondernemingsbestuur aan te pakken door het aan de schandpaal te nagelen.

CSM is een dankbaar doelwit. De aandelen worden volgens de Nederlandse zakenbank Petercam minimaal 35 procent ondergewaardeerd. Het is ook een conglomeraat. Deze twee factoren vormen een goede reden om het concern op te splitsen of het op z'n minst te dwingen zich met minder activiteiten bezig te houden. Het bestuur heeft al een stap in deze richting gezet door de snoepdivisie te koop aan te bieden. Maar de president-commissaris van CSM heeft het al druk genoeg. Hij is tevens topman van de worstelende luchtvaartmaatschappij Swiss International.

Lansdowne Partners en Centaurus Capital lijken een doortastender optreden te verlangen. Het is alleen nogal merkwaardig hoe de twee hedgefunds dit voor elkaar willen krijgen. Samen hebben zij een belang in CSM van slechts 5 procent en niets wijst erop dat zij hun aandelenbezit willen uitbreiden om meer invloed te verkrijgen. In plaats daarvan hebben zij Petercam opdracht gegeven de steun van andere aandeelhouders te werven. In het verleden hebben hedgefunds ook wel eens bondgenootschappen gesloten, maar meestal met obligatiehouders die een duidelijk, gemeenschappelijk doel voor ogen hadden. Het is veel moeilijker eenzelfde soort overeenkomst te sluiten met beleggers in aandelen. Het is niet erg waarschijnlijk dat een verbond van hedgefunds en conventionele beleggers een eenduidige visie heeft op wat een aanvaardbaar rendement op een bepaalde belegging zou kunnen zijn. Sommigen geven er misschien eerder de brui aan dan anderen, waardoor zij het consortium schaden. Het kleine belang in CSM van Lansdowne Partners en Centaurus Capital kan anderen doen twijfelen aan hun toewijding aan deze zaak.

Bovendien wordt CSM gekenmerkt door een aantal bijzonderheden. Het mag dan een doodgewoon middelgroot Nederlands bedrijf zijn, het heeft de grote nationale verzekeraars als aandeelhouders. Deze bedrijven hebben misschien weinig trek in een rel.

Waarom volgen Landsdowne Partners en Centaurus Capital dan deze route? Waarschijnlijker moet deze tactiek de kans verkleinen dat beide hedgefunds de naam krijgen onruststokers te zijn. Dat zou erop kunnen duiden dat zij van plan zijn ook andere kwakkelende Europese bedrijven op de nek te springen.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.