ThyssenKrupp vervalt in oude fouten

Het Duitse staalconcern ThyssenKrupp heeft moeite zijn slechte gewoontes af te leren. De afgelopen vier jaar moest de broekriem worden aangehaald en moesten bezittingen worden afgestoten. Maar nu de omstandigheden zijnverbeterd maakt het bedrijf zich op om opnieuw een expansionistische koers te varen.

De stijgende staalprijzen stelden ThyssenKrupp in staat de winst vóór belastingen te verdubbelen naar 1,6 miljard euro. Het concern heeft bekendgemaakt deze meevaller te willen gebruiken om al zijn divisies te laten groeien. Het is van plan zijn staalproductiecapaciteit op te voeren door te investeren in Chinese plaatstaalfabrieken en een fabriek van 1,5 miljard euro in Brazilië. Daarnaast wil het deelnemen aan een verdere consolidatie van de Europese staalsector en overnames doen bij zijn divisies voor liften en auto-onderdelen. Deze expansieplannen lijken om een aantal redenen riskant.

De door de bloei van de staalmarkt aangedreven groei zal waarschijnlijk geen lange adem hebben. Er zijn al tekenen dat de groei aan het vertragen is – dewinst over het vierde kwartaal was lager dan die over het derde – en ThyssenKrupp verwacht dat de winst volgend jaar gelijk zal blijven. Als het hoogtepunt van de conjunctuurcyclus in de staalsector voorbij is, zal hetconcern opnieuw moeten bezuinigen.

Het is ook niet duidelijk of ThyssenKrupp wel over het kapitaal beschikt om een grootschalige expansie te bekostigen. Tot nu toe heeft het concern het door zijn staaldivisie verdiende geld verstandig gebruikt, door de nettoschuld van 4,2 miljard euro terug te brengen tot 2,8 miljard euro. Het heeft ook een aantal bedrijfsonderdelen afgestoten en wil daarmee doorgaan. Maar met pensioenverplichtingen die tot een niveau van 7,2 miljard euro reiken, staat zijn balans nog steeds onder druk. Bovendien is ThyssenKrupp al een onoverzichtelijk conglomeraat, dat van alles en nog wat produceert, uiteenlopend van liften tot chassisstukken voor auto's en jachten. Deze structuur wordt door de markt niet al te zeer gewaardeerd. Op basis van een som van alle delen is het concern meer dan 12 miljard euro waard, ofwel 24 euro per aandeel. Momenteel worden de aandelen echter tegen een korting van 30 procent ten opzichte van deze waardering verhandeld en nieuwe overnames zullen die kloof naar alle waarschijnlijkheid niet kunnen dichten.

ThyssenKrupp was in 2000 van plan zijn staaldivisie als afzonderlijk beursgenoteerd bedrijf af te splitsen en zich overigens te concentreren op de productie van auto-onderdelen en liften. Nu de staalcyclus zijn hoogtepunt heeft bereikt en er wordt gestreefd naar verdere consolidatie in Europa, zou ThyssenKrupp een bijgestelde versie van deze plannen moeten overwegen. Het opsplitsen van het concern in een staalbedrijf en een paar industriële bedrijven zou een welkom begin zijn van het onder controle brengen van wat nog steeds een onhandelbaar beest lijkt.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.