Bij Nedlloyd is niet alles van goud

Met China als grote aanjager beleeft de containervaart gouden tijden. Ook P&O Nedlloyd surft mee op dat succes. Niettemin stemt de hoge beurskoers van het nieuwe AEX-fonds tot nadenken.

Het Damrak en de Rotterdamse haven; een erg innige relatie is het in het recente verleden nooit geweest. Tegen die achtergrond is het opmerkelijk dat containerrederij P&O Nedlloyd, zoals het er nu naar uitziet, volgend jaar zal promoveren naar de AEX, de index voor 25 hoofdfondsen op de beurs van Amsterdam. Nedlloyd was in zijn eerste AEX-periode in de jaren negentig een transportconcern dat zowel op het water als op het land actief was. Het bedrijf telde op het hoogtepunt 18.000 werknemers. Maar was volgens toenmalig bestuursvoorzitter Leo Berndsen ,,een te kleine speler om in het landtransport en de logistiek te kunnen concurreren met Deutsche Post en Danzas'', die de landdistributiepoot van Nedlloyd opkochten.

Wat resteerde van Nedlloyd was de rederij en een belang van 50 procent in de luchtvaartmaatschappij Martinair (KLM heeft de andere aandelen). Martinair vervoerde in de beginjaren niet alleen vracht naar Azië, maar bracht ook aflosbemanningen naar Hongkong voor de rederijen die uiteindelijk in Nedlloyd zijn opgegaan.

De containerrederij werd in de jaren negentig ondergebracht in een gezamenlijke onderneming met het Britse P&O, maar twee kapiteins op een schip bleek niet te werken. Na een proces dat jaren in beslag nam heeft Nedlloyd het Britse P&O, dat inmiddels een minderheidsbelang in het bedrijf heeft, uitgekocht. Waardoor P&O Nedlloyd, waar de Nederlanders nu in feite de baas zijn, volgens het betrokken management slagvaardiger kan opereren.

Doordat westerse bedrijven steeds meer hun productie in Azië – met name China – uit laten voeren en containervaart onderdeel is van een industrieel systeem waarbij overal ter wereld kan worden geassembleerd en geproduceerd, is het alle hens aan dek in de containervaart. Het maakt momenteel niet eens zo veel uit of je als bedrijf je zaken nu wel of niet op orde hebt. Circa 90 procent van al het transport in de wereld gaat over water. De grote spelers in de containervaart verdienen door de grote vraag naar scheepsruimte momenteel puur goud.

P&O Nedlloyd is een van de grote spelers in de containervaart, zeker in de Azië-regio. De vrachttarieven op de Azië-route zijn in het derde kwartaal dankzij China gestegen met 23 procent, elders met 10 tot 15 procent. De verwachting is dat P&O Nedlloyd dit jaar afstevent op een winst van 370 miljoen dollar. P&O Nedlloyd presteert daarmee weliswaar minder dan het Deense Maersk, het Zwitserse MSC en het Taiwanese Evergreen, maar op de hoofdkantoren in Londen en Rotterdam realiseert het management van P&O Nedlloyd zich dat 370 miljoen geen slecht resultaat is voor een bedrijf dat van ver gekomen is.

Toch lijken beleggers, die de koers de afgelopen twee jaar hebben opgejaagd van 16 naar bijna 40 euro, zich niet al te massaal meer te storten op het aandeel. Het goede nieuws rond P&O Nedlloyd zit momenteel al grotendeels verdisconteerd in de hoge koers van het aandeel. ,,Bovendien ligt 50 procent van de nieuwe scheepscapaciteit die is besteld momenteel in aanbouw op werven in Azië'', zegt analist Geert-Jan Hoppers van Rabo Securities. ,,Ik heb tot nu toe ongelijk gekregen met de koers, maar het staat buiten kijf dat de containervaart een zeer cyclische sector is. Of de bomen tot in de hemel blijven groeien is helemaal afhankelijk van de vraag uit China. Vlakt die wat af, dan komt er onherroepelijk weer overcapaciteit in de scheepvaart en komen de tarieven automatisch onder druk te staan.''

Bovendien is P&O Nedlloyd een van de meest kwetsbare spelers in de sector omdat het alleen containers vervoert. Maersk, de grootste containerrederij ter wereld, wordt vaak gekscherend het `Deense NAM' genoemd. Het bedrijf is in alle scheepvaartsectoren actief en genereert enorme bedragen in de offshore. Als het een tijdje minder gaat in de containervaart, zoals nog maar enkele jaren geleden het geval was, kan een bedrijf als

Maersk gemakkelijker met geldstromen naar noodlijdende sectoren schuiven dan P&O Nedlloyd. Maersk maakte in de containervaart in de eerste helft van dit jaar een winstmarge (winst voor rente, belasting en afschrijvingen) van 10 procent. P&O Nedlloyd bleef steken op 4 procent.

De koers van Nedlloyd is het afgelopen jaar ook aangetrokken door interesse van de Noorse scheepsmagnaat John Fredriksen, die zijn fortuin heeft verdiend als miljardair in de tankvaart tijdens de oorlog tussen Iran en Irak. Fredriksen heeft inmiddels een belang van 11 procent opgebouwd in P&O Nedlloyd. De Noor zou er op uit kunnen zijn om zijn Singaporese rederij Neptune Oriënt Line samen te laten werken met P&O Nedlloyd.

Via rigoureuze bezuinigingen en verbetering van de ICT-systemen is P&O met een nieuwe inhaalslag bezig. P&O Nedlloyd wil volgens voormalig topman en commissaris H. Meijer vooral ,,een slimme onderneming worden''. Of, zoals hij dat anders formuleert: ,,We willen heel nauwkeurig kunnen sturen bij de vraag: waar maak je je winst, bij welke klant en in welke regio.''