`Op zee zeil ik het liefste tegen mezelf'

De race tegen de klok is begonnen voor de Engelse zeilster Ellen MacArthur. Sinds zondag probeert ze met een enorme trimaran het non-stop-solo-zeilrecord rond de wereld te breken.

Bloednerveus, maar niet onzeker is de jonge Engelse solozeilster Ellen MacArthur zondagochtend vroeg vertrokken vanaf een denkbeeldige startlijn tussen Engeland en Frankrijk met haar trimaran van vijfentwintig meter lengte voor een opgave van wereldformaat: het scherper stellen van het non-stop-solo-record rond de wereld zeilen. Dat record is sinds februari van dit jaar in handen van een grote, flegmatieke Breton van middelbare leeftijd, die vorige winter zonder veel omhaal zijn dertig meter lange trimaran in 72 dagen, 22 uur, 54 minuten en 22 seconden rond de wereld stuurde.

,,Francis Joyon was zelf verbaasd over zijn tijd'', reageerde de 28-jarige, nog geen 1.65 meter lange Ellen MacArthur lachend, toen ze vorige week op de terugweg van de kapper belde om aan een van de laatste interviewverzoeken voor vertrek te voldoen. ,,Maar het is inderdaad een onvoorstelbaar snel record. Francis zou het verdienen dat zijn tijd heel erg lang ongeslagen blijft. Ik was echter al vergevorderd met de voorbereidingen voor mijn recordpoging. Toen hebben we besloten toch door te zetten.''

MacArthur is hard op weg een legende te worden. Zij vestigde haar naam vier jaar geleden door in de beruchte non-stop-solo-race Vendée Globe als tweede te eindigen. De onbekende zeilster liet in die wedstrijd de gevestigde concurrentie ver achter zich. Sindsdien heeft ze de ene na de andere aansprekende prestatie neergezet, zowel solo als in teamverband. In Engeland is ze bijna even populair als voetballer David Beckham en ook in Frankrijk (ze spreekt vloeiend Frans) geniet ze de status van een ster. Nu is ze klaar ook de rest van de wereld te veroveren.

Joyon vestigde zijn record met een oude, gehuurde boot. Vorig jaar werd voor MacArthur een speciaal voor haar ontworpen trimaran (boot met drie rompen) gebouwd, die helemaal op haar is toegesneden. Om ook zo veel mogelijk risico's op zee uit te sluiten, werd een waslijst van `wat als ...'-situaties opgesteld en waar mogelijk geëlimineerd. Zo is de boeg van de rompen extra groot gemaakt om duiken in de golven te voorkomen. Het grootste gevaar van een multihull is over de kop slaan. In elke romp crash-compartimenten aangebracht in geval van botsingen. MacArthur verkoos bewust een trimaran boven een catamaran, een boot met twee rompen. ,,In vergelijking met een catamaran kun je met een trimaran eerder honderd procent prestatie uit de boot te halen. Het is ook veiliger: ik zit altijd in het midden. Op een cat moet je van de ene romp naar de andere over de trampoline, met alle gevaren vandien.''

Slechts zes maal eerder is een zeiler met een multihull voor een dergelijk record uitgevaren; en alleen Joyon was tot nu toe succesvol. Waarom is MacArthur gebrand op het record? ,,In een wedstrijd bepaalt de concurrentie wat je doet, waar je vaart, hoe hard je gaat'', antwoordde MacArthur. ,,Een record is een race tegen de klok en tegen jezelf. Het is een manier om uit te vinden hoeveel je zélf kunt, dat ik kan zeggen dat ik alles heb gedaan wat ik kan. Een grotere persoonlijke uitdaging kan ik niet bedenken.''

Dat is ook een van de redenen dat MacArthur voor het solo-record koos en niet opnieuw meedoet aan de Vendée Globe, die drie weken geleden weer van start is gegaan. ,,Als ik nu weer aan die wedstrijd had meegedaan, had iedereen van mij verwacht dat ik het deed om te winnen. Maar dat is niet mijn doel. Ik heb mijn hart verpand aan racen, aan de zee, maar niet per se om van anderen te winnen. Ik wil de zee op, omdat ik het zeilen zo geweldig vind. Je leert altijd iets op zee, om welke reden je ook uitvaart.''

De zee is het natuurlijke thuis van de Engelse, die opgroeide in Derbyshire en op school haar lunchgeld opspaarde om een bootje te kunnen kopen. Op zee bouwt ze een enorme band op met haar boot.

Niemand die haar vier jaar geleden zag finishen in de Vendée, zal vergeten hoe de zeilster na ruim 94 dagen op zee nauwelijks afscheid kon nemen van haar boot. Terwijl de steiger zonk onder de media-aandacht, klampte MacArthur zich huilend aan de reling was.

Een zelfde band lijkt MacArthur nu met haar trimaran op te bouwen. In de eerste email die ze gistermiddag vanaf zee stuurde, meldde ze dat ze het ook haar boot gunde dat de reis een succes zou worden. ,,Dit wordt een hele zware reis, ik voel het nu al'', schreef MacArthur naar haar team aan wal. ,,Ik zal heel erg diep in mijzelf moeten graven om het tot een goed einde te brengen. Ik blijf mezelf maar voorhouden dat ik ervan moet genieten. Maar B&Q is een geweldige boot, ze geeft een ongelooflijk goed gevoel.''

Als MacArthur vóór 9 februari 2005 over de finish komt, heeft ze het record gebroken. Haar gemiddelde snelheid zal vijftien knopen (bijna dertig kilometer) per uur moeten zijn. Aan het begin van de middag lag ze één uur en vier minuten achter op het record van Joyon.