`Snel Britse datum voor euro'

Het Verenigd Koninkrijk zou een datum moeten vaststellen voor entree in de euro en een referendum daarover. Dat heeft Peter Mandelson gisteren op zijn eerste dag als Europees Commissaris (Handel) gezegd in een vraaggesprek met het Franse dagblad Le Monde.

Hij zei ook dat degenen die ,,zich verkneuteren'' over het huidige succes van de Britse economie ,,nederigheid'' past, onder meer omdat de productiviteit van het Britse model niet hoog genoeg is. Beide opmerkingen worden in zijn land uitgelegd als een nieuwe confrontatie met Gordon Brown, minister van Financiën en rivaal van premier Tony Blair. De premier droeg zijn trouwe bondgenoot Mandelson deze zomer voor voor de Brusselse post.

Blair geldt als voorstander van Britse deelname aan de euro, maar Brown heeft het debat daarover gesmoord sinds hij vorig jaar zei dat de economische voorwaarden daarvoor merendeels ontbreken. Volgens hem is het Britse belang niet gediend met een instap zolang `Europa' geen economische hervormingen doorvoert.

In Le Monde zegt Mandelson: ,,Er is op korte termijn geen uitzicht [op een Britse euro-instap], maar ik hoop dat de Britse regering een streefdatum daarvoor kan vaststellen, en dat we daarheen kunnen sturen met instemming van het Britse volk via een referendum.''

Mandelson prijst de gezonde Britse economie, maar zegt dat de Britse ,,flexibiliteit'' moet worden gemengd met uitgaven door de staat voor sociale zaken en openbare infrastructuur in ,,continentale stijl''.

Mandelsons ruzie met Brown dateert uit 1994, toen hij openlijk Blair steunde voor het partijleiderschap van Labour. Brown, ouder en destijds ervarener, zou dat hebben uitgelegd als verraad. Beide mannen zijn de afgelopen jaren herhaaldelijk in conflict geraakt, behalve over het Britse Europa-beleid ook over hervormingen van de openbare sector, waarbij Brown een kleinere rol voor de markt wenst.

Afgelopen weekeinde voerde Mandelson de druk opnieuw op door te zeggen dat ,,het een goed idee [was] als Gordon [Browns] medestanders hun strijd niet verleggen naar het Europese toneel''. Browns ministerie reageerde daarop met de nijdige mededeling dat ,,we de zaak over de Britse plaats in Europa nooit zullen winnen als we de argumenten voor Europese hervormingen blijven ontwijken door te zeggen dat het anti-Europees is als je voor [het Verenigd Koninkrijk] opkomt''.