Peoplesoft heeft gifpil

PeopleSoft moet haast maken met het verkopen van zichzelf. De aandeelhouders van het Amerikaanse softwareconcern hebben, zeventien maanden na het begin van de vijandelijkheden, hun steun gegeven aan het overnamebod van concurrent Oracle, ter waarde van 9,2 miljard dollar. Maar het management van PeopleSoft blijft hardnekkig de boot afhouden, in de hoop op een beter bod of op het afhaken van Oracle.

Het concern kan nog een paar troeven uitspelen. Hoewel de aandeelhouders van PeopleSoft hebben aangegeven tevreden te zijn met het bod, heeft Oracle hun aandelen nog niet gekocht. Bovendien heeft PeopleSoft nog een gifpil achter de hand. Als Oracle twintig procent van de aandelen koopt, kan PeopleSoft de waarde van het belang van zijn concurrent doen verwateren. Het bedrijf kan dat doen door een reeks nieuwe aandelen uit te geven.

Oracle zou deze constructie voor de rechter kunnen aanvechten, maar lijkt weinig kans te maken zo'n zaak te winnen. In dat geval is de enige manier voor Oracle om de gifpil onschadelijk te maken en PeopleSoft te verwerven het installeren van een eigen groep directeuren op de komende jaarvergadering.

Omdat PeopleSoft die vergadering pas uiterlijk in april 2005 hoeft te houden, heeft het de kans vóór die datum met uitmuntende kwartaalresultaten te komen, waardoor de waarde van het bedrijf in de ogen van de aandeelhouders en eventuele andere gegadigden zou stijgen.

Maar het oprekken van de strijd dient de belangen van het management beter dan die van de aandeelhouders. De operationele risico's voor beleggers zouden erdoor worden verhoogd. Het overnamegevecht heeft de groei al geschaad, zodat een recordkwartaal er niet echt in zit. Erger nog, het uitstel heeft de onderhandelingspositie van PeopleSoft al geschaad. Oracle heeft zijn bod al verlaagd van 26 naar 24 dollar per aandeel. Als de groei afneemt, is een nog lager bod denkbaar.

Het minste wat PeopleSoft nu zou moeten doen is een veiling organiseren door zijn boeken te openen voor geïnteresseerde concurrenten. Dat zou in ieder geval een signaal zijn dat het luistert naar de aandeelhouders, hetgeen hard nodig is. De bewering dat een meerderheid van de aandeelhouders meent dat het bod van Oracle van 24 dollar per aandeel niet toereikend is, terwijl juist 60 procent het tegenovergestelde vindt, maakt de zaak er alleen maar erger op.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.