Massale vechtpartij bij wedstrijd in NBA

Voor het eerst in de geschiedenis is in het Amerikaanse profbasketbal (NBA) een wedstrijd gestaakt wegens een massale vechtpartij. Tijdens de wedstrijd tussen de Detroit Pistons en de Indiana Pacers gingen vlak voor tijd spelers en toeschouwers met elkaar op de vuist. ,,Dit is het meest verschrikkelijke wat ik ooit als speler of coach heb meegemaakt'', vond Pistons-coach Larry Brown vrijdagnacht, na afloop van de veldslag. Inmiddels heeft de NBA lange schorsingen opgelegd aan de hoofdrolspelers.

Het duel in de NBA-competitie werd stilgelegd met nog 45,9 seconden op de klok. Center Ben Wallace van Detroit kreeg bij een lay-up een duwtje in de rug van Ron Artest (Indiana), waarna beide spelers slaags raakten. De banken van beide ploegen liepen leeg en aan het einde van de schermutselingen lag Artest provocerend languit op de jurytafel.

Daar werd hij geraakt door een plastic bekertje met water dat door een toeschouwer was gegooid. Artest raakte over zijn toeren en klom de tribune op. Hij kreeg gezelschap van zijn ploeggenoot Stephen Jackson. Na de kruistocht keerden beide spelers terug op het veld waarbij zij achtervolgd werden door fans van Detroit.

Aanvoerder Jermaine O'Neal (Indiana) schoot zijn ploeggenoten te hulp en deelde ook klappen uit. Het publiek wierp alles wat los en vast zat: van stoelen en aanstekers tot drank en popcorn naar de Indiana-spelers. ,,Ik had het gevoel dat ik moest vechten voor mijn leven'', keek Indiana-coach Carlisle terug. Negen toeschouwers raakten licht gewond, vier van hen moesten voor behandeling naar een ziekenhuis.

Na afloop werd de schuld deels op de arbitrale leiding geschoven. De drie umpires hadden te laks gehandeld en te lang gewacht om de hulp van de beveiliging in te roepen. NBA-baas David Stern noemde de incidenten ,,shockerend, weerzinwekkend en onvergeeflijk''.

De NBA ging al zaterdagmorgen tot actie over. Artest is voor de rest van het seizoen geschorst, terwijl zijn ploeggenoten bij de Pacers, Jackson en O'Neal, respectievelijk 30 en 25 wedstrijden moeten missen. In totaal hebben negen spelers een speelverbod van 143 wedstrijden gekregen. Nog nooit eerder is een speler, zoals Artest, voor bijna een geheel seizoen geschorst. Er staan nog 73 wedstrijden op het programma.