Chinese autobouwer jaagt op Rover

MG Rover, de laatste zelfstandige grote autoproducent in het Verenigd Koninkrijk, is in vergevorderde onderhandelingen over een joint venture met Shanghai Automotive Industry Corporation (SAIC).

De Chinese autobouwer zou daarmee vergaande controle krijgen over de modellen die Rover bouwt én een distributiekanaal in Europa voor in China en Korea gemaakte modellen, van stadsautootjes tot luxe terreinwagens, zogeheten sports utility vehicles (SUV's).

Rover zei dit weekeinde dat SAIC ruim 1 miljard pond (1,5 miljard euro) zal investeren in de ontwikkeling van nieuwe types om de huidige vier modellen die Rover bouwt te vervangen. Het ontwerp en de technische voorbereiding komen in handen van een joint venture, waarin Rover een aandeel van slechts 30 procent heeft.

Rover heeft toegegeven opnieuw failliet te zullen gaan zonder injectie van buitenlands kapitaal. BMW, de één-na-laatste eigenaar, schreef zijn noodlijdende Britse dochter na miljardenverliezen in 2000 af, waarna het bedrijf in handen kwam van vier zakenlieden uit Birmingham, onder wie John Towers, een voormalige Rover-directeur.

Na een moeizame start en het begin van herstel dankzij een nieuwe reeks modellen leed het bedrijf vorig jaar weer een verlies van 120 miljoen pond. Ook voor dit jaar zou het afstevenen op een verlies van 77 miljoen. Bij de fabriek in Longbridge werken ruim 6.000 mensen en een veelvoud daarvan bij toeleveranciers in de Midlands.

SAIC zou de Rover 75, het topmodel van de fabrikant, snel willen uitbrengen op de Chinese markt, waar Rover nog wél het prestigieuze imago zou hebben dat het op zijn thuismarkt grotendeels heeft verloren. Maar de joint venture is vooral bedoeld voor het ontwerpen van nieuwe modellen, zowel voor de Aziatische als de Europese markt. Longbridge zou de Europese markt blijven bedienen, en mogelijk tevens een assemblagelijn krijgen voor de SUV's van het Zuid-Koreaanse merkt Ssangyong, waarin SAIC vorige maand een belang van bijna de helft nam.

De Chinese regering moet de transactie nog goedkeuren, maar het Rover-management zei erop te vertrouwen dat dat in januari gebeurt. Vakbonden, die in de aanloop naar de BMW-afschrijving vruchteloos probeerden Britse staatssteun af te dwingen, zeggen nu merendeels blij te zijn met de ontwikkelingen. ,,Alles wat toekomstige investeringen in nieuwe modellen en het behoud van banen garandeert heeft onze goedkeuring'', zei Tony Woodley, secretaris-generaal van de grootste betrokken vakbond TGWU.

De Rover-directie heeft eerder aangekondigd genoegen te nemen met minder loon en kleinere stortingen in het pensioenfonds.