Craigslist nu ook voor al uw Amsterdamse contacten

Contact maak je in Los Angeles via de website craigslist, weet Maartje Duin uit ervaring.

Ze praat met de oprichter van de site, die nu ook ons land bedient.

Op het documentairefestival IDFA in Amsterdam draait deze week 24 Hours on Craigslist. De documentaire biedt een kijkje achter de schermen van www.craigslist.org. De website, een begrip in Amerikaanse alternatieve kringen, houdt het midden tussen dorpspomp en marktplaats. Per maand haalt het het astronomische aantal van 1,3 miljard pageviews. Achter elke oproep gaat een verhaal schuil; samen vormen de verhalen een beeld van de underground cultuur van San Francisco.

`Tandemfietspartner gezocht', `Peruaanse cavia te koop', `Capitalism will fall!', `Gratis op te halen: hond': de mogelijkheden van craigslist zijn eindeloos. Een one-nightstand vind je onder `casual encounters' een penvriend(in) onder `strictly platonic', je gal spuien over de verkiezingen kan op een van de discussiefora. Zelf plaatste ik ooit een oproep: `Help! Dom (niet eens blond) meisje weet niet hoe videorecorder werkt!' Binnen een half uur hadden zich vier techneuten gemeld die toevallig verveeld achter de computer zaten en blij waren dat ze zich nuttig konden maken. Eerder vond ik op de craigslist van Los Angeles een huis, een tweedehands fiets, een bijbaantje en een klusjesman die drie boekenplanken tegen mijn muur kwam bevestigen in ruil voor een paar kaartjes voor een baseballwedstrijd waar ik zelf geen zin in had. Craigslist bracht me een netwerk aan contacten die je in een miljoenenstad als Los Angeles makkelijker online opdoet dan op straat.

STEREROTYPE NERD

,,Mensen met elkaar in contact brengen'' is de ideologie achter Craigslist. Dat zegt Craig Newmark (51), oprichter van de site. ,,Op de middelbare school ondervond ik aan den lijve hoe het was om overal buiten te staan; ik was een stereotype nerd.'' Craigslist kwam uiteindelijk niet alleen zijn sociale leven ten goede, maar dat van miljoenen anderen.

Het begon in 1995 in San Francisco, waar Newmark freelance programmeur was. In e-mails hield hij zijn vrienden op de hoogte van evenementen die met kunst en technologie te maken hadden. Al spoedig werd de lijst geadresseerden te lang; Craig besloot de informatie op een website te zetten. Vanaf dat moment ging het snel. Het aantal gebruikers verdubbelde elk jaar. Ook toen dotcomimperia links en rechts instortten, bleef Craigslist uitbreiden: eerst naar New York en Los Angeles, toen naar andere Amerikaanse steden, inmiddels ook naar Europa en Australië. ,,Vorige week stond het aantal pageviews op 1,3 miljard'', zegt Newmark, ,,er zijn de afgelopen maand 6 miljoen nieuwe gebruikers bijgekomen.''

Waarin schuilt het succes van Craigslist? ,,Wij moeten het hebben van mond-tot-mondreclame'', zegt Newmark, ,,we adverteren nauwelijks. Daardoor groeien wij langzamer, maar gestager dan de meeste andere websites. We hebben door de jaren heen een vertrouwen opgebouwd bij onze gebruikers. Ze weten dat we dit niet doen om er rijk van te worden.'' Alleen vacatures van bedrijven in San Francisco, New York en Los Angeles kosten geld; van die opbrengst wordt het salaris van Newmark en zijn 13 werknemers betaald. Alle andere oproepen zijn gratis. Een aanbod van Microsoft om banner-advertenties op de site te plaatsen, sloeg Newmark af. ,,Ik heb vele miljoenen aan mij voorbij laten gaan. Maar ik denk altijd: ik kan hier al prima van leven. Waarom zou ik meer willen? De wereld een beetje kunnen veranderen geeft me een veel beter gevoel.'' Een paar dagen geleden hoorde hij dat iemand via Craigslist een nierdonor voor haar broer had gevonden. ,,Zelf ben ik een enorme dierenliefhebber; ik ben blij als een verloren huisdier terecht komt via mijn site.''

ANTI-EBAY

Afgelopen augustus kwam 25 procent van de aandelen in handen van Ebay, de grote commerciële Amerikaanse webveilingsite, die onlangs ook de Nederlandse internetvlooienmarkt www.marktplaats.nl opkocht. Aanwijzingen dat de `anti-Ebay', zoals Craigslist wel liefkozend wordt genoemd, toch meer de commerciële kant opgaat? Newmark beweert van niet. De specialisten van Ebay helpen hem juist met de strijd tegen scammers (zwendelaars, oplichters), zegt hij, eigenlijk het enige probleem dat zijn bedrijf het hoofd moet bieden.

Hoe houd je huisjesmelkers uit New York van je site, voorkom je dat `casual encounters' uitlopen op lichamelijke mishandeling en dat mensen uit de Oekraïne elektronica verkopen die niet bestaat? ,,We hebben een community-based systeem waarin mensen een vlaggetje kunnen plaatsen bij malafide oproepen. Dat voorkomt al een hoop ellende. Maar voor het grotere werk hebben we meer mankracht en specialisten nodig.''

Voor wie er genoegen in schept de contactadvertenties in kranten door te spitten en cryptische boodschappen te ontcijferen, is craigslist een bron van vermaak. De origineelste oproepen zijn gerubriceerd in de categorie `best of craigslist'. Op Craigslist Amsterdam (www.amsterdam.craigslist.org), sinds een paar weken schoorvoetend bevolkt door Amerikanen en een enkele Nederlander, is nog niet zoveel te beleven. Of het moet de wanhoopskreet `Help! I'm an American!' zijn in de categorie `women seeking men': ,,Ik wil met iemand trouwen zodat ik dit godvergeten land kan verlaten en kan ontsnappen aan de tirannie van Dubya (Bush, MD). Ik ben nog nooit in Europa geweest, maar mijn voorouders komen uit Nederland, dus Amsterdam lijkt de meest voor de hand liggende plaats om te beginnen. Ik beloof dat ik superleuk ben.''