Sprinkhanen verduisteren lucht Kairo

De hemel boven de Egyptische hoofdstad Kairo werd gistermiddag plotseling verduisterd. Miljoenen, mogelijk miljarden, sprinkhanen namen in een dramatisch schouwspel het zonlicht weg.

De insecten waren door de wind meegevoerd vanuit buurland Libië. Eerder veroorzaakten de sprinkhanen een kaalslag in landbouwgebieden in West-Afrika.

Het gaat hier om de woestijnsprinkhaan (Schistocerca gregaria), een vliegend insect van ruim zeven centimeter lang. De sprinkhaan eet dagelijks zijn eigen gewicht (2 gram) aan groenvoer. Door de grote aantallen loopt de schade behoorlijk op. Een gemiddelde zwerm consumeert per dag evenveel als 2.500 mensen. Per dag kan zo'n zwerm een afstand van 200 kilometer overbruggen.

In Egypte, waar sprinkhanen sinds de jaren vijftig niet meer in zulke grote aantallen zijn waargenomen, brak paniek uit. Boeren in de Nijldelta probeerden hun gewassen te beschermen door de sprinkhanen te verjagen met rokende vuurtjes van autobanden en ander materialen. Dat werkte echter averechts want als gevolg daarvan vielen de zwermen uiteen en bleken zij moeilijker te bestrijden met chemische middelen die in de lucht verneveld worden.

Het gevaar lijkt voor Egypte, een land dat afhankelijk is van de landbouw, beperkt te blijven. De sprinkhanen zullen naar verwachting snel verder trekken naar het zuiden. De Saoedische en Soedanese autoriteiten zijn inmiddels gewaarschuwd.

Volgens sprinkhaanexpert Christian Pantenius van de Wereldvoedsel- en landbouworganisatie FAO zullen de sprinkhanen in Egypte lang niet zoveel schade veroorzaken als eerder in West-Afrika. Tegen persbureau Reuters zei Pantenius dat de vooruitzichten gunstig zijn gezien de huidige weersomstandigheden in Egypte. Sprinkhanen worden pas echt vraatzuchtig bij een temperatuur boven de 30 graden Celsius, maar de verwachtingen zijn dat het de komende dagen onder de 25 graden zal blijven in Kairo.

De FAO waarschuwde vorig jaar al dat er zich in Afrika een nieuwe sprinkhanenplaag aan het ontwikkelen was. Als die niet voldoende wordt aangepakt met gecoördineerde bestrijdingsmaatregelen bestaat het risico dat de plaag de Afrikaanse boeren jarenlang zal teisteren.