Coberco te klein voor vechtmarkt China

Zuivelconcern Friesland Coberco trekt zich terug uit China. Alleen grote spelers met goede politieke contacten redden het.

Acht jaar heeft ze geprobeerd de Chinezen te verleiden met haar melk en yoghurtdranken. Dutch Lady, volle dochter van zuivelproducent Friesland Coberco, had melk in allerlei smaken: chocolade, aardbeien en honing. Maar er was zoveel concurrentie, dat het bedrijf niks verdiende. Gisteren maakte Friesland Coberco bekend zich bijna helemaal uit China terug te trekken.

In Meppel, op het hoofdkantoor van Nederlands grootste zuivelproducent, weten ze het zeker. Voorlopig geen Chinese avonturen meer. ,,Het is een vechtmarkt'', zegt woordvoerder R. van Dongen. ,,De marges zijn laag, iedereen concurreert elkaar kapot. Over deze beslissing is goed nagedacht.''

Acht jaar geleden richtte Friesland Coberco, toen nog Friesland Dairy Food geheten, een bedrijf op in China. De Britten stonden op het punt om Hongkong aan de Chinezen terug te geven, de overschakeling naar een markteconomie was in volle gang. China was, met haar 1,2 miljard inwoners, de markt van de toekomst.

Friesland Coberco was geen onbekende in Azië. ,,We hadden een verkoopkantoor in Hongkong, en deden al lang zaken in Thailand, Maleisië en Indonesië. Sinds een paar jaar zaten we ook in Vietnam. China was een logische stap'', zegt Van Dongen. De Nederlanders sloten een joint-venture met een staatsbedrijf in het Noord-Chinese Tianjin. Dutch Lady was geboren. De producten, gemaakt met Chinese koeienmelk, werden verkocht in Noord-Chinese supermarkten.

Het eerste jaar werd verlies geleden. Aanloopverliezen, dacht men bij Friesland Coberco. Maar ze bleven voortduren. Dutch Lady heeft acht jaar lang alleen maar verlies geleden. ,,En we zien dat de komende jaren niet veranderen'', zegt de woordvoerder. Het belang van 80 procent in de onderneming verkoopt Coberco aan de Chinese partner, die daarmee de licentie van het merk verwerft voor de Chinese markt. In andere Aziatische landen, maar ook in Zuid-Amerika, waar het merk wel winst maakt, blijft Coberco eigenaar. Friesland Coberco houdt een belang van 5 procent in de Chinese onderneming. ,,Om de temperatuur van het water te blijven voelen'', zegt Van Dongen.

De Chinese activiteiten waren relatief klein. Dutch Lady boekte in China een jaarlijkse omzet van 20 miljoen euro op een totale omzet van 4,6 miljard euro. Hoeveel het mislukte avontuur heeft gekost, wil het bedrijf niet zeggen.

In andere Aziatische landen gaat het wél goed met het bedrijf. Ook in Vietnam, een ander voormalig communistisch land dat zijn economie hervormt tot een markteconomie, wordt winst geboekt. China kent echter een specifiek probleem. ,,Er is een enorm overaanbod, zowel van Chinese als van buitenlandse partijen.''

Het bedrijf uit Meppel is niet het enige dat de vlag strijkt. Levensmiddelenproducent Numico kondigde onlangs ook aan dat het overweegt, na een verlies van 40 miljoen euro, uit China te vertrekken. Analisten verwachten dat meer bedrijven zullen volgen. Alleen grote spelers, met een diepe broekzak en goede politieke contacten, overleven deze cut-throat concurrentie. Dutch Lady, of Friesland Coberco, was daarvoor een maatje te klein.