`Beste schoenen zijn blote voeten'

Een lumineus idee van oprichter Polegato, hard werken door vijf vrouwelijke managers en de zweetvoeten van mannen en vrouwen wereldwijd hebben Geox-schoenen tot een succes gemaakt. Op 1 december gaat het bedrijf naar de beurs.

Hij zit onder de gaten. Zijn schoenzolen en de schouders van zijn colbert zijn geperforeerd. Rondom al die gaatjes bouwde de Italiaan Mario Moretti Polegato in negen jaar tijd een bedrijf op dat nu ongeveer 1,2 miljard euro waard is. Op 1 december gaat een kwart van zijn schoenenmultinational Geox naar de beurs. ,,Niet voor het geld, maar om onze naamsbekendheid te vergroten, de beste talenten aan te kunnen trekken en om onze managers via optieregelingen aan ons bedrijf te binden'', zo stelt eigenaar en directeur Moretti Polegato. De uitvinder van ,,de schoen die ademt'' ontvangt in de lobby van het dure Westin Excelsior hotel aan de chicste straat van Rome, de Via Veneto. Hij heeft zojuist een bespreking met ,,diplomaten'' achter de rug en maakt zich op voor een roadshow die hem de komende twee weken naar alle financiële hoofdsteden van de wereld brengt. Met zijn zwart-witte hoornbril lijkt de 52-jarige ondernemer nog het meest op een combinatie van Jamai en Bart Peeters. ,,Ik leg het je uit'', zegt hij, gevraagd naar het waarom van zijn succes. ,,Wij hebben een missie, niet een schoenenfabriek.''

In 1989 was deze telg uit een familie van wijnproducenten uit het noordoosten van Italië voor zaken in de Verenigde Staten. Hij bracht er prosecco aan de man, de witte Italiaanse champagne waarvan zijn familie met achttien miljoen flessen per jaar de grootste producent is. Na de wijnbeurs ging hij joggen. Door de hitte in Reno (Nevada) kreeg hij zo'n last van zweetvoeten dat hij met een mes een paar gaten in de zolen van zijn gympen sneed. Het werkte, en Moretti Polegato begon te denken. Hoe kun je schoenen met ventilatiegaten maken die bij regenachtig weer geen water binnenlaten?

Hij vond de oplossing uiteindelijk bij de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA. Die had een materiaal ontwikkeld met miljoenen kleine gaatjes waar het water niet door kan en de lichaamsdampen wel. ,,Ik heb dat membraan aan de binnenkant van een geperforeerde rubberen zool geplakt en zo heb ik een technologie gecreëerd: de eerste rubberen zool die kan ademen. Mijn vondst is een typisch voorbeeld van Italiaanse fantasie. Maar in tegenstelling tot veel andere Italianen die wat verzinnen, heb ik meteen een patent aangevraagd in meer dan honderd landen.''

Drie jaar lang probeerde hij een partner te vinden. Hij presenteerde zijn technologie aan grote schoenenproducenten in Italië, Duitsland en Amerika. Maar niemand zag er wat in. ,,Ik vroeg me af waarom niemand zag dat de wereld is veranderd en dat de tijd van zweetvoeten voorbij is. Uiteindelijk besloot ik negen jaar geleden om dan maar zelf schoenen te gaan maken.''

Hij moest een naam verzinnen. Het werd Geox. ,,Geo is het Grieks voor aarde en refereert aan de idee dat de beste schoenen geen schoenen zijn, maar blote voeten. X staat voor technologie.'' Ook die merknaam liet hij meteen in de hele wereld registreren.

Toen pas begon hij zijn bedrijf op te bouwen. In plaats van machines te kopen en een fabriek neer te zetten, legde hij eerst contact met vijf jonge, net afgestudeerde vrouwen die bij hem in de buurt woonden. ,,Ik heb ze één voor één gesproken en gezegd: als jij in mijn idee gelooft, word je in korte tijd topmanager in de schoenenbranche en zul je veel succes hebben. Die jonge vrouwen hebben de bedrijfsonderdelen productie, marketing, onderzoek, handel en administratie opgezet. Niet ik.''

,,Moraal: Nu na negen jaar werken heeft Geox in plaats van vijf ruim vijfduizend mensen direct en indirect in dienst.'' 17 procent van de tien miljoen paar schoenen die Geox in 2004 maakt, produceert het zelf in Slowakije en Roemenië. De rest laat het bedrijf in 28 landen door anderen maken. Geox verkoopt in 68 landen en is de grootste schoenenproducent van Italië en vierde speler in de wereld voor comfortschoenen.

In Italië kromp de schoenenmarkt het afgelopen jaar met 5 procent, in Duitsland zelfs met 8 procent. Toch wist Geox de afgelopen drie jaar gemiddeld met 31,2 procent te groeien. ,,Bij ons bestaan veel bedrijven met een vaderlijk patroon aan de top die alles wil controleren. Geox is veel Amerikaanser. Één baas kan niet alles tegelijk. Ik delegeer'', zo verklaart Moretti Polegato zijn succes

Daarnaast steekt hij 10 procent van de omzet in marketing en 3 procent in onderzoek. ,,In ons lab in Montebelluno in de buurt van Venetië werken vijftien ingenieurs, van wie er niet één schoenen maakt. Ze onderzoeken de hele dag de beweging van menselijke warmte in het lichaam. Met hen hebben we de oplossing gevonden voor schoenen met leren zolen, waarin je natte voeten krijgt als het regent. Daar verwerken wij nu een membraam in, waardoor het water niet tot aan de voeten kan komen als het regent. En zo hebben we ook een jas uitgevonden die ademt.'' Hij wijst op de twee dikke naden met gaatjes in de schouders van zijn colbert. ,,Nu alleen nog in Italië te koop, volgende zomer in Europa.''

In totaal heeft Geox dertig patenten in de kluis. ,,Wij zijn geen schoenenproducent, maar een technologische onderneming met technieken die we toepassen in de mode. Als we enkel een schoenenfabrikant waren geweest hadden we nooit deze resultaten kunnen bereiken.''

De beursgang zal Moretti Polegato en zijn zoon Enrico naar schatting 250 tot 325 miljoen euro opleveren. Ze zullen er de schuld van 44,5 miljoen van Geox mee aflossen, maar onduidelijk is wat ze er verder mee gaan doen. Moretti Polegato beklemtoont dat hij niet op zijn lauweren zal gaan rusten en volop betrokken blijft bij de verdere ontwikkeling van Geox. ,,Het interessante is dat 90 procent van de mensheid schoenen met rubberen zolen draagt en af wil van zweetvoeten. Wij van Geox zijn de enigen die de technologie hebben om rubberen zolen met gaatjes te maken''