Alle ballen op de ideale linksbuiten

Na vijf interlands kan bondscoach Marco van Basten vanavond tegen Andorra pas voor het eerst beschikken over Arjen Robben. De linkerspits was lang geblesseerd. Inmiddels heeft hij bij Chelsea zijn visitekaartje afgegeven.

Drie keer was Arjen Robben (20) dit kalenderjaar lange tijd geblesseerd. Tweemaal aan zijn hamstrings en recent bij zijn nieuwe werkgever Chelsea aan zijn voet. In totaal zo'n twintig weken. Niettemin denkt de frêle linkerspits dat hij sterker dan ooit uit het ziekteverlof te voorschijn is gekomen. Tijdens zijn revalidatieperiode `dook' hij de afgelopen twee maanden ieder dag een half uur met een fitnesstrainer het krachthonk in. Gericht deed hij oefeningen die de spiermassa in zijn hele lichaam bevorderden. ,,Ik voel me nu dan ook veel sterker als ik aan de bal ben'', aldus Robben in het zonovergoten Barcelona waar hij met het Nederlands elftal vanavond tegen Andorra speelt. ,,Ik loop soepeler. Misschien heb ik daardoor nog meer aan snelheid gewonnen.''

De gedwongen absentie op het voetbalveld heeft ook zijn balvaardigheid niet nadelig beïnvloed. Robben imponeerde direct na zijn rentree bij zijn nieuwe werkgever Chelsea, dat alleen in de voorbereiding van de dribbelaar had kunnen genieten. De man uit Bedum was twee keer matchwinnaar, tegen CSKA Moskou (Champions League) en Everton, maar scoorde ook tegen West Bromwich Albion, Newcastle United en Fulham. Bovendien kreeg hij het Londense voetbalpubliek aan zijn voeten met oogstrelende acties. Het deed zijn ploeggenoot en aanvoerder John Terry bewonderend de uitspraak ontlokken: ,,Robben kan uitgroeien tot de beste speler ter wereld.''

Ondanks de moordende concurrentie in het miljoenenbedrijf van de Russische eigenaar Abramovitsj kreeg Robben al snel na zijn herstel de kans zijn talenten te etaleren. Zelfs een testwedstrijd in het tweede team mocht hij overslaan. ,,Maar het is me niet komen aanwaaien. Ik heb wel keihard moeten werken voor die comeback. Het balgevoel raak je gelukkig niet zomaar kwijt.'' Het debuut op Stamford Bridge tegen Blackburn Rovers zorgde bij hem voor kippenvel. ,,Ik had nog geen bal getrapt en kreeg al een staande ovatie. Dan krijg je een gevoel over je, dat is niet te beschrijven. Het gaf me meteen heel veel vertrouwen.''

Ook trainer José Mourinho, de voormalige coach van Champions-Leaquewinnaar FC Porto, onderkende direct de bijzondere gave van Robben. ,,Tijdens mijn blessureperiode toonde hij regelmatig zijn interesse hoe het herstel verliep. Dat geeft je als speler een fijn gevoel.'' Robben heeft dan ook goede ervaringen met Mourinho die hij als een vakman beschouwt. Af en toe ontdekken de Chelsea-spelers dat Louis van Gaal zijn leermeester is geweest. Zo krijgen ze van Mourinho regelmatig een beschrijving mee naar huis van hun aanstaande directe tegenstander.

Robben: ,,Mourinho is een gedreven topcoach die heel veel op details let. Hij weet precies hoe het spelletje gespeeld moet worden. Mourinho laat toch steeds zien dat hij veel kwaliteit heeft. Met Chelsea staat hij nu ook weer bovenaan in de Premier League.'' Dat de coach wel eens voor arrogant wordt versleten, kan Robben zich voorstellen. ,,Maar zo is hij toch niet. Ik noem het meer zelfverzekerdheid. Het is juist een prettig mens om mee te werken.''

Robben heeft geen seconde spijt van zijn beslissing bij Chelsea te gaan voetballen. Ondanks het feit dat de van kwaliteit uitpuilende selectie topspelers op de bank houdt. Mateja Kezman kan daarover meepraten. De voormalige topscorer van de Nederlandse competitie komt bij Chelsea zelden aan spelen toe. ,,Ik kan nu al zeggen dat ik een goede keuze heb gemaakt met Chelsea'', constateert hij onomwonden. ,,Niet alleen omdat het nu lekker gaat. De sfeer bij deze club is heel goed, relaxed. Al die verhalen dat er in de selectie sprake zou zijn van haat en nijd zijn absoluut niet waar. Echt flauwekul. Ik vind dat je zelf bepaalt of je speelt of niet. Ik ben niet bang voor een concurrentiestrijd. Als ik die uit de weg wil gaan, had ik bij PSV moeten blijven.''

Lange tijd leek het erop dat Robben zijn loopbaan zou vervolgen bij Manchester United, als de beoogde opvolger van Ryan Giggs. Maar toen de clubs geen overstemming bereikten over de afkoopsom sloot Robben dat hoofdstuk af. Ondanks het feit dat hij rond de jaarwisseling een rondleiding had gehad van manager Alex Ferguson. Chelsea beschouwt Robben nu als een koopje van achttien miljoen euro. ,,Het was geen optie om nog op Manchester United te wachten. Chelsea gaf mij meteen het idee dat de club mij graag wilde hebben.''

De wereldstad Londen laat Robben dagelijks links liggen. Hij heeft qua woonomgeving gekozen voor de rust van het plaatsje Cobham, waar binnen afzienbare tijd ook het nieuwe, futuristische trainingscomplex van Chelsea in gebruik wordt genomen. Het project kost inclusief voetbalschool zo'n dertig miljoen euro. ,,Maar in Londen kan ik nog steeds onopgemerkt over straat lopen'', grinnikt Robben. ,,In zo'n grote stad word je niet herkend.''

In de Engelse competitie is hem vooral de snelheid van het spel opgevallen. Meer nog dan de hardheid. ,,Het is misschien wel iets ruwer. Maar het hoge tempo in de wedstrijd kun je op tv goed zien, vind ik. Er was afgelopen weekeinde een groot verschil in snelheid tussen Arsenal-Tottenham en Ajax-Feyenoord. In Nederland spelen ze nog wel eens achterin een balletje rond of terug op de keeper. In Engeland gaat het veel meer op en neer. Daar kan het spel echt als een wervelwind over het veld gaan. Dat maakt het zwaarder. Maar er wordt niet meer van een aanvaller geëist dan in Nederland. Soms wil de trainer dat ik juist niet meeverdedig om ruimte voorin te creëren.''

Met bondscoach Van Basten had hij tot gisteren alleen een kennismakingsgesprekje. ,,Daarom is het nog te vroeg nu al een vergelijking te trekken met het regime van Dick Advocaat. Wat me wel aan Van Basten opvalt is dat hij heel ontspannen is. Hij weet wat hij wil en kan dat volgens mij ook overbrengen op de spelers.'' Van Basten zegt er geen moeite mee te hebben dat Robben de taak van linksbuiten anders invult dan bijvoorbeeld Dave van den Bergh die meer aan de zijlijn zijn acties maakt. ,,Arjen moet de vrijheid hebben naar binnen af te buigen'', vindt Van Basten. ,,Ik wou dat ik vroeger als centrumspits assistentie had gehad van zo'n linksbuiten als Robben.''