Schoentje zetten, pootje lichten

Albert Heijn ligt op ramkoers.

De supermarkt gooit de prijzen van zo'n 2.000 artikelen omlaag, net op het moment dat de financieel verzwakte, grote concurrent Laurus (Super De Boer, Konmar, Edah) opnieuw een reddingsboei krijgt toegeworpen.

De prijzenslag is lekker voor de consument. En een opsteker voor het kabinet. De prijzenslag in de supermarkten zal de toch al lage inflatie blijven drukken. Dat is weer een argument tegen looneisen van de herrezen vakbeweging.

De prijzenslag doet ook pijn. Bij toeleveranciers, waaronder Unilever. Bij werknemers, bij kleine zelfstandigen en bij grote concurrenten. De erosie van de winstmarges moet ergens worden geïncasseerd.

Juist het financiële incasseringsvermogen van Laurus, een onderneming met bijna 26.000 werknemers, is de afgelopen jaren al ernstig aangetast. Dezer dagen kunnen beleggers, samen met grootaandeelhouder Casino, inschrijven op een kapitaalinjectie voor het verliesgevende Laurus ter waarde van 200 miljoen euro. Medio 2002 heeft Casino Laurus ook al een keer opgelapt, in samenwerking met de huisbanken van Laurus.

Toen was de misère Laurus' eigen schuld: een slecht uitgedachte en nog slechter uitgevoerde aanval op marktleider Albert Heijn kostte de super uit Zaandam weinig hoofdbrekens, terwijl Laurus zelf bijna kopje-onder ging.

Nu is het Albert Heijn die met een nieuwe ronde prijzenslag Laurus verder in de hoek drijft. Ruim een jaar geleden begon AH met de prijzenoorlog, eerst met 1.000 artikelen, toen kwam het huismerk, en nu weer 2.000 prijsverlagingen.

In het prospectus voor de kapitaalinjectie zegt Laurus in het hoofdstuk met de essentiële risico's: garanties dat wij alert blijven reageren op de prijzenslag en niet uit de markt geprijsd worden zijn er niet.

Sommige kenmerken van de reddingsactie lezen als een veeg teken. De banken van Laurus doen dit keer niet mee. De opbrengst van de kapitaalinjectie gebruikt Laurus om zijn bankkredieten te reduceren en vervolgens weer te laten oplopen met de ombouw en lancering van nieuwe winkelformules.

Een somber element in de positie van Laurus: een op de veertien winkelpanden staat leeg of wordt onderverhuurd tegen een prijs die lager is dan de huurpenningen die Laurus zelf moet betalen.

Ten opzichte van de reddingsactie van 2002 is de koers van Laurus gehalveerd. Wrang voor de beleggers is dat de aandelen Laurus nu tot de meest afgeprijsde artikelen behoren.