Kroon op jaar van de Russinnen

Maria Sjarapova is de nieuwe koningin van het vrouwentennis. De 17-jarige Russische rekende in een zinderende WK finale in drie sets af met de Amerikaanse Serena Williams: 4-6, 6-2 en 6-4.

Als een kind die haar teddybeer in de armen sluit, zo hield wereldkampioene Maria Sjarapova vannacht de `kristallen vaas' bij de prijsuitreiking van het WK tennis vast. De lach op haar gezicht verscheen door een mix van blijdschap, ongeloof en zenuwen. ,,Ik ben in een shock. Ik kan maar niet geloven hoe ik deze partij nog heb weten te winnen'', stamelde de officieuze wereldkampioene van het internationale vrouwentennis. Nummer twee Serena Williams was net als dit jaar op Wimbledon de mindere gebleke van de Russische powerspeelster.

Sjarapova kreeg in de hal waar normaal gesproken de basketballers van de Los Angeles Lakers hun thuiswedstrijden afwerken, een trofee, een cheque van een miljoen dollar en de sleutel van een Porsche. De blonde speelster maakte zich in eigen land nog populairder door de sportwagen te schenken aan de nabestaanden van het gijzelingsdrama in het Russische Beslan waar in september van dit jaar honderden doden vielen. Eerder dit jaar gebruikten haar landgenotes Svetlana Koeznetsova en Elena Dementjeva de prijsuitreiking van de US Open ook al om aandacht te vragen voor de strijd tegen internationaal terrorisme.

Met haar eindzege bij de WTA Tour Championships voegde Sjarapova een prachtig hoofdstuk toe aan een carrière die vrijwel vanaf haar geboorte leek voorbestemd. Ze was amper vier jaar oud toen ze met een door Jevgeni Kafelnikov geschonken racket urenlang een bal tegen een muurtje sloeg in de aan de Zwarte Zee gelegen badplaats Sotsji. Twee jaar later maakte ze tijdens een tennisclinic in Moskou grote indruk op de voormalige nummer één van de wereld, Martina Navratilova. De oud-Wimbledonkampioene raadde de kleine vechtjas aan een opleiding te gaan volgen in de Verenigde Staten.

Op zevenjarige leeftijd vertrok Sjarapova samen met haar vader naar het Amerikaanse Florida met slechts zevenhonderd dollar op zak. Moeder Jelena bleef zonder verblijfsvergunning achter in Rusland. Het reisdoel was de tennisschool van kampioenenmaker Nick Bollettieri in Bradenton. De tennisgoeroe zag wel wat in het kleine verlegen meisje en gaf Sjarapova een plaats op de academie.

De zeer jonge Sjarapova moest zich zonder haar ouders staande zien te houden tussen honderden andere talenten. Sjarapova zag veel van haar leeftijdgenootjes om tal van redenen de opleiding vroegtijdig beëindigen. Zelf twijfelde ze echter geen moment aan haar missie om de top te bereiken.

Bollettieri kreeg vertrouwen in het Russische meisje dat zich het moderne power-tennis eigen wist te maken. Al snel legde het managementbureau IMG het talent vast. Op haar elfde jaar werd ze in Bradenton herenigd met haar vader en moeder. Nog steeds woont de familie Sjarapova in het altijd zonnige kuststadje.

Twee jaar geleden debuteerde Sjarapova als 14-jarige in het profcircuit op het toernooi van Indian Wells. Ondanks haar talent en haar elegante verschijning vergaarde ze aanvankelijk vooral bekendheid door haar enorme gekreun na elke slag. Sinds haar zege op Wimbledon is Sjarapova zowel binnen als buiten de baan een wereldster geworden. Met haar titel in LA bevestigde Sjarapova ook nog eens dat 2004 het jaar van het Russische tennis is. De Belgische tennissters Kim Clijsters en Justine Henin alsmede de zusjes Williams stonden dit jaar door kwetsuren in de schaduw van de Russinnen. Sjarapova is het boegbeeld van een zeer talentvolle generatie die drie van de vier grandslamtoernooien wist te winnen.

Sjarapova toonde tijdens de Masters opnieuw aan dat ze Serena Williams met haar eigen wapens kan verslaan. Sjarapova en Serena Williams openden de finale met zeer sterke servicebeurten. Tot aan 4-4 in de eerste set ging de aantrekkelijke strijd gelijk op. In de negende game kreeg de jongste van de tenniszusjes Williams een voorsprong cadeau toen Sjarapova op breakpoint tegen een dubbele fout sloeg. De donkere Amerikaanse serveerde de set vervolgens uit.

In de tweede set bleef Sjarapova wankelend overeind tegen de getergde Williams die dit jaar geen enkel grandslamtoernooi wist te winnen. In de zesde game forceerde de geboren Siberische met haar powertennis haar eerste break van de partij. Kort voor het einde van de set liet Williams een fysiotherapeut op de baan komen voor een blessurebehandeling. De kracht was daarna zichtbaar uit het lichaam van Williams verdwenen. De opslagen kwamen lang niet meer zo hard van haar racket. Sjarapova bleef rustig en trok de stand gelijk.

Hoewel Williams steeds moeizamer over de baan bewoog, leek ze recht op de titel af te stevenen. Ze ging een `alles-of-niets spelletje' spelen. Williams won twaalf van de eerste dertien punten van de derde set. Het leverde haar een 4-0 voorsprong op en was daarmee slechts twee games verwijderd van de hoofdprijs. Op dat moment stond de vechtster in Sjarapova op. Ze won zes games op rij en liet zich van ongeloof op haar knieën vallen. De nieuwe wereldkampioene sluit het jaar als nummer vier af. De koppositie van de wereldranglijst is het volgende doel van Sjarapova.