Dominante laatbloeier uit Fiji

Vijay Singh won dit jaar negen toernooien op de Amerikaanse Tour en hij onttroonde Tiger Woods als nummer één van de wereld. De 41-jarige golfer uit Fiji rekent op meer. ,,Ik begin net aan een mooie carrière.''

Vorige week miste Vijay Singh de kans als eerste golfer in meer dan vijftig jaar tien toernooien in één seizoen te winnen. Singh werd `slechts' negende in het Tour Championship, het afsluitende toernooi van de USPGA Tour. Het maakt het jaar niet minder memorabel. Als eerste golfer overschreed hij de grens van tien miljoen dollar prijzengeld in één seizoen. Voor Singh geen reden achterover te leunen. ,,2004 was geweldig, maar ik wil niet dat dit het beste jaar uit mijn loopbaan blijft'', zei hij na afloop van de USPGA Tour op een persconferentie. De golfer uit Fiji gunt zichzelf een week vakantie op Hawaii, daarna begint hij aan de voorbereiding op het nieuwe seizoen. ,,Ik kan niet wachten om weer te spelen. Ik begin ieder toernooi met het idee dat ik zal winnen, dat heerlijke gevoel wil ik vasthouden.''

Vijay Singh krijgt nooit genoeg van golf. De Amerikaanse golfer Joey Sindelar speelde eerder dit jaar met Tiger Woods en Singh in het Memorial Tournament. ,,Wat vind je leuk om te doen'', vroeg Sindelar het tweetal. Woods: ,,De oceaan opgaan met mijn jacht, diepzeeduiken, vissen en vliegen in mijn eigen jet.'' Singh, bloedserieus: ,,Ik vind golfen leuk.''

Singh, wiens voornaam Vijay overwinning betekent in Hindi, plukt de vruchten van 25 jaar Spartaans werken aan zijn swing. Als anderen al lang en breed de golfbaan hebben verlaten, staat Singh zich af te beulen op de driving range, uren achtereen ballen slaan om de ideale swingbeweging er in te slijten. Singh kan pijn lijden als het moet, ook nu de miljoenen dollars onafgebroken binnenstromen. ,,Oefenen zie ik niet als werk, ik geniet er van'', zei hij in het Amerikaanse tijdschrift Golf World nadat hij aangesproken was op zijn ijver en discipline. ,,Wij golfers leiden een onvoorstelbaar mooi leven. Ik hoor spelers op de Amerikaanse Tour regelmatig klagen: te warm, te veel wind, de greens zijn te hard. Kom op zeg, dit is het paradijs.''

Het is verleidelijk een verband te leggen tussen de werkethiek van Singh en zijn jeugd op de Fiji Eilanden. Zijn vader Mohan, een Indiase Sikh, werkte er als vliegtuigmonteur. Met zes kinderen hadden ze het niet breed. Mohan Singh was wel in de ban van golf. Hij kon de Amerikaanse toernooien volgen via de tv. Mohan mocht een negen holes golfbaantje ontwerpen voor de Nadi Airport Golfclub, direct gelegen naast het vliegveld van Fiji. Vijay kluste er bij als caddie voor één dollar per dag en hij raakte er verslaafd aan golf. Tot woede van zijn vader stopte hij op zijn zestiende met school. ,,Ik wilde profgolfer worden, mijn hele leven heb ik niets anders gewild.''

Singh vertrekt in 1982 met hoegenaamd niets op zak naar Australië en gaat toernooien spelen op de Aziatische Tour. Het is vooral een kwestie van overleven als golfer. ,,Ik had geen geld voor nieuwe golfballen dus speelde ik vaak een heel toernooi met dezelfde bal. Ik zorgde ervoor waterhindernissen hoe dan ook te vermijden. Ik speelde een week lang in dezelfde broek, gelukkig was het wel een donkerbruine.''

In 1985 wordt Singh beschuldigd van vals spel in het Indonesisch Open. Hij zegt onschuldig te zijn, maar wordt toch geschorst. Singh accepteert noodgedwongen een aanbod om golfleraar te worden op een klein golfbaantje op Borneo. ,,Ik gaf er 's ochtends les om brood op de plank te hebben. De rest van de tijd werkte ik aan mijn golfswing.''

Als de financiën het toelaten speelt Singh toernooien, waar doet er niet toe. In 1988 komt de doorbraak: winst in het Nigeriaans Open. Het prijzengeld stelt hem in staat de Europese Tour te gaan spelen. Singh is nog even uitsmijter in een Schotse nachtclub, maar in 1993 komt zijn droom uit: hij kwalificeert zich voor de Amerikaanse Tour.

De eerste jaren voelde hij zich niet op zijn gemak. ,,De Amerikaanse golfers zijn meestal van goede komaf. Ze hebben geen idee hoe het is om blut te zijn en niet te weten hoe je bij een volgend toernooi moet komen.''

Singh is een laatbloeier. Van de 24 overwinningen op de Amerikaanse Tour, behaalde hij er twaalf na zijn veertigste. Van de laatste negen toernooien die hij speelde, won Singh er zes, inclusief het USPGA Championship, een van de vier majors. Singh domineert zoals Tiger Woods enkele jaren terug.

Singh en Woods zijn geen vrienden. Toen Woods in het jaar 2000 onaantastbaar was droeg de caddie van Singh een petje met het opschrift: `Tiger Who?' Singh houdt vol dat het niet zijn idee was, maar hij had het zijn caddie kunnen verbieden. Singh durfde Woods ook uit te dagen door openlijk te verkondigen dat hij van plan was Tiger van de eerste plek te verdrijven. Het had, in de periode dat Tiger golf speelde van een andere planeet en als een soort godheid werd benaderd, iets van heiligschennis.

Woods en Singh hebben weinig gemeen, behalve een enorme wilskracht en een donkere huidskleur. Net als Woods heeft Singh ervaren hoe het is om de toegang tot bepaalde golfclubs te worden ontzegd. ,,In Australië mocht ik op veel golfclubs niet eens oefenen'', zegt Singh. ,,Ik ging daarom maar ballen slaan op openbare grasveldjes, terwijl om me heen mensen rugby speelden of voetbalden.''

Een paar maanden terug loste Singh na 264 weken Woods af als nummer één van de wereld. Toch blijft Woods de superster die de meeste aandacht krijgt. Singh zit ook niet te wachten op een sterrenstatus. Singh wordt het liefst met rust gelaten. Interviews geeft hij zelden. ,,Ieder uur dat Vijay besteedt aan een interview betekent een uur minder trainen, dat vindt hij zonde'', zegt zijn manager Clarke Jones. Singh heeft een koele verstandhouding met de Amerikaanse media. Een columnist van de Detroit Free Press begon zijn column vorige week met de zin: I don't like Vijay Singh. De golfer steekt op zijn beurt zijn minachting voor bepaalde journalisten niet onder stoelen of banken. ,,Er zitten leugenaars bij. Je vertelt iets in alle oprechtheid en ze maken er een totaal ander verhaal van.''

Singh is van nature verlegen en niet al spraakzaam. Maar hij geeft altijd zijn mening, ook als die niet politiek correct is. Toen Annika Sörenstam, de nummer 1 bij de vrouwen, als publiciteitsstunt een wildcard kreeg voor een toernooi van de PGA Tour, sprak Singh zijn verontwaardiging uit. ,,Ze heeft niets op onze Tour te zoeken. Als ik bij haar wordt ingedeeld trek ik me terug.'' Tal van andere spelers deelden Singhs mening maar durfden er niet publiekelijk voor uit te komen. Singh werd afgeschilderd als een huilebalk die bang was om het tegen een vrouw op te nemen. ,,Mijn vrouw zegt dat ik diplomatieker moet zijn, maar zo zit ik niet in elkaar.''

Op de golfbaan toont Singh weinig emoties. Zijn tred over de fairways is swingend, zijn vloeiende golfswing oogt losjes en ontspannen. Na een zeldzame misser schudt hij even mismoedig het hoofd, een zoveelste zege begroet hij met een glimlach. Singh weigert zich anders voor te doen dan hij is. ,,De golfbaan is mijn kantoor. Ik hou van mijn werk, maar het is intens en zwaar werk. Ik kan niet tegelijkertijd de paljas uithangen en goed golfen.''

Intimi van Singh omschrijven hem als ,,zeer sociaal, gul en humoristisch''. Samen met zijn vrouw Ardena, die hem in de jaren '80 als caddie terzijde stond, heeft hij de Vijay Singh Foundation opgericht die geld beschikbaar stelt om vrouwen en kinderen die het slachtoffer zijn van huiselijk geweld bij te staan. Singh is onlangs benoemd tot ereburger van Fiji omdat hij het land zo vaak positief in het nieuws heeft gebracht.

Volgend jaar gaat hij in zijn vaderland een spectaculaire nieuwe golfbaan ontwerpen, samen met zijn vader. Singh is enthousiast. ,,Ik kom spijtig genoeg niet veel meer in Fiji, maar een golfbaan aanleggen is mijn geboorteland is een lang gekoesterde wens.'' Singh zal het met overgave doen, maar het zal niet ten koste gaan van zijn trainingsarbeid. Hij denkt zeker tot zijn vijftigste aan de top te kunnen blijven. Iedere dag werkt hij voor zonsopgang een fysiek trainingsprogramma af. Als hij toernooien speelt, gaat zijn privé-trainer mee. Singh zal blijven golfen tot hij er bij neervalt. ,,Ik eet, drink en slaap golf. Golf is mijn passie en momenteel geniet ik er meer van dan ooit tevoren.''