Boris moet op de bank slapen

Boris Johnson (40), flamboyant parlementslid, romanschrijver, presentator van de quiz Have I Got News For You, chef van het weekblad The Spectator en Tory-woordvoerder voor Cultuur, hoefde niet te klagen over gebrek aan bekendheid.

Sommigen, niet het minst in zijn eigen partij, vonden zijn studentikoze humor, bestudeerd-slordige pakken en dito haardos onuitstaanbaar. Anderen zagen in hem de frisse kracht die de Tories vlot kan trekken.

Dat laatste moet hij nog even uit zijn blonde hoofd zetten. Partijleider Michael Howard nam Johnson zaterdag zijn portefeuille af, omdat hij ,,minder dan openhartig'' zou zijn geweest over een affaire, waarover de zondagsbladen verdere onthullingen zouden doen.

Johnson, getrouwd en vader van vier kinderen, zou een verhouding hebben met Petronella Wyatt, columniste bij The Spectator. ,,Een omgekeerde piramide van kletspraat'', noemde Johnson de geruchten eerst. Maar `Petsy's' moeder, Lady Verushka Wyatt, bevestigde de relatie en zei ook dat haar dochter zwanger was geraakt en een abortus had laten plegen.

Johnson raakte eerder in verlegenheid toen zijn blad schreef dat Liverpool ,,zwelgt in rouw'' na de onthoofding van gijzelaar Ken Bigley. In de partij gingen ook stemmen op dat Johnson moet kiezen tussen zijn baantjes. De affaire, in een lange traditie bij `The Sextator', was de laatste druppel. Toch was dat niet de reden voor ontslag, maar het jokken, aldus Howard, die integriteit tot inzet van de verkiezingen heeft gemaakt. Hij weet nog goed hoe John Majors Back to basics-campagne (over gezinswaarden) desintegreerde door schandalen rond Tory-politici.

Maar het is de vraag of Howards antenne nu goed stond: in Johnson verliest de Conservatieve front bench een geestig en soms dodelijk kopstuk dat op brede sympathie kan rekenen. The News of the World, de krant die de affaire onthulde en Bonking Boris in de kop zette, gaat er prat op de gevoelens van de gewone man te peilen. Het bijschrift ,,Moest je op de bank slapen, knul?'' Bij foto's van een verfrommelde Boris, leek dan ook eerder een begripvolle plaagstoot dan leedvermaak.

De links-liberale Guardian en Observer staken hem vandaag en gisteren een hart onder de riem: hij is een puike oppositiepoliticus en Howard had het recht niet hem vragen te stellen over zijn privéleven, aldus beide kranten. Zijn kieskring Henley wil hem niet kwijt als parlementariër en ook partijgenoten geloven dat Boris ,,zijn pak zal afkloppen'' om zijn carrière te hervatten. Of Howard de partij dan nog leidt, moet blijken.