Het begon met vrienden en zoekmachines

De bedenker van de website www.marktplaats.nl verkocht zijn geesteskind begin 2000 aan een kringloopketen. Maar René van Mullem nam pas deze week afscheid van zijn rubriekssite, die eBay voor 225 miljoen euro kocht.

Opmerkelijk voor een wizzkid. René van Mullem heeft geen mobiele telefoon. Een keuze, zegt hij, die voortvloeit uit zijn tijd bij de Koninklijke Luchtmacht, waar hij zich jarenlang bezighield met het onderhoud van radarapparatuur. ,,Ik heb daar mensen ziek zien worden van de hoogfrequente straling. Volgens mij is het niet gezond om voortdurend een mobiele telefoon tegen je gezicht te houden.''

De 38-jarige Van Mullem, die na zijn opleiding mts elektronica naar de luchtmacht vertrok, is de geestelijk vader van www.marktplaats.nl, een website voor rubrieksadvertenties die hij begin 1999 in de lucht bracht. Gisteren werd deze digitale marktkraam voor 225 miljoen euro verkocht aan de Amerikaanse branchegenoot eBay.

Het idee voor marktplaats kreeg Van Mullem naar eigen zeggen begin jaren negentig. ,,Toen las ik regelmatig tijdens de treinreis naar de luchtmachtbasis het advertentieblaadje De Particulier, een soort Viavia. Ik dacht, hier kan je ook een database van maken.'' Internet was toen nog niet doorgebroken, maar Van Mullem ontwikkelde de vereiste software uit hobby, die vervolgens jarenlang ongebruikt op zijn harddisk stond.

Toen internet in de tweede helft van de jaren negentig aan zijn opmars begon, bedacht hij dat zijn computerdatabase op internet kon. Hij verzon de naam marktplaats en probeerde deze in zijn bezit te krijgen. Maar de Stichting Domeinregistratie Internet (SDIN) gaf die naam toen nog niet vrij. ,,Hij was te algemeen'', zegt Van Mullem. ,,Wetgeving in die tijd verbood dat.'' Pas begin 1999 kreeg hij de naam in handen en ging de website de lucht in. ,,Ik vroeg iedereen in mijn vriendenkring spullen erop te zetten'', vertelt Van Mullem. ,,Verder zorgde ik ervoor dat zoekmachines de naam oplepelden. Zo groeide het. En niet zo'n beetje ook.''

Het bezoek aan de website was na enkele maanden al zo massaal dat de computers begonnen te roken. Bovendien liep zijn internetverbinding in Leiden regelmatig vast. Van Mullem moest voortdurend zwaardere computers en verbindingen aanschaffen. Een particuliere investeerder, waarvan hij de naam niet wil prijs geven, stak kapitaal in Marktplaats in ruil voor de helft van de aandelen. Ondertussen kreeg hij af en toe een e-mail met de vraag of hij zijn website wilde verkopen. ,,Investeerder Alpinvest toonde interesse. En ook een telecombedrijf uit Rotterdam, waarvan ik de naam al ben vergeten.'' Van Mullem had wel interesse om zijn internetkraam van de hand te doen, omdat nieuwe financiën ontbraken om hem verder uit te bouwen.

Tussen de e-mailtjes zat er ook een van het kringloopbedrijf Het Goed uit Emmeloord. Van Mullem ging in op de uitnodiging om eens te praten. ,,Het klikte. Zij wilden mijn concept in stand houden, en dat vond ik erg belangrijk.'' De chemie mocht dan goed zijn, de prijs die Van Mullem in zijn hoofd had deed de eigenaren van de kringloopketen – Reinier Bouman en Bob Crébas – schrikken. ,,Op basis van het aantal uren dat ik in de website had gestoken en goodwill kwamen ik en de particuliere investeerder uit op een overnamesom.'' Uiteindelijk tikten ze af op een bedrag van 250.000 euro. Ieder ging begin 2000 met 125.000 euro naar huis, en ieder hield een belang van 8 procent in Marktplaats. ,,Dat laatste drukte de overnameprijs.''

Van Mullem bleef nauw betrokken bij Marktplaats, dat hadden de nieuwe eigenaren contractueel met hem vastgelegd. Maar in 2002 ging het mis, de markt voor advertenties op internet stortte in. Er moest alleen maar geld bij. ,,Er ontstond een enorme crisis'', zegt Van Mullem. Marktplaats stond op het punt van omvallen. De doorbraak ontstond door een idee van Bob Crébas. Hij stelde voor om gebruikers die goederen met een waarde van boven de 200 euro op Marktplaats zetten, een vergoeding te laten betalen van 6 euro. Het concept sloeg aan en de aanzwellende inkomstenstroom betekende de redding van Marktplaats.

Mullem wil niet ingaan wat vervolgens is gebeurd met zijn belang van 8 procent en hetzelfde belang van de particuliere investeerder. Koper eBay verklaarde gisteren dat alle aandelen van Marktplaats zijn gekocht van de kringloopketen Het Goed. Dit betekent dat Van Mullem al eerder zijn stukken moet hebben overgedragen aan Het Goed. Van Mullem heeft een geheimhoudingsverklaring moeten tekenen. ,,Daarom kan ik er niets over zeggen.'' Maar, zegt hij na aandringen: ,,Het was gisteren geen sombere dag. Mijn vrienden feliciteerden mij.''