Microsoft moet dokken

De betaling door Microsoft van 536 miljoen dollar (414 miljoen euro) aan Novell ter schikking van een rechtszaak over vermeend misbruik van zijn dominante positie op de markt voor besturingssystemen, is slechts de jongste poging van het softwareconcern om zijn enorme juridische problemen achter zich te laten.

Microsoft doet er goed aan zich het aloude Engelse adagium te herinneren over het omkopen van binnenvallende barbaren: als je ze geld geeft, kom je nooit meer van ze af.

Er is geen twijfel over mogelijk dat de betaling aan Novell, in samenhang met een kleinere schikking met de bedrijfstakorganisatie Computer & Communications Industry Association (CCIA), de juridische druk op Microsoft heeft verlicht. De overeenkomsten bezegelen zes jaar juridische strijd in de VS en verzwakken een soortgelijke, door de Europese Commissie aangespannen mededingingszaak, die momenteel in hoger beroep dient. Van de vijf belangrijkste partijen in deze zaak hebben zich nu vier teruggetrokken.

Maar het elimineren van de juridische onzekerheden is niet goedkoop geweest.

De afgelopen twee jaar heeft het concern 3,7 miljard dollar uitgegeven aan het schikken van rechtszaken met Sun Microsystems, Time Warner, Intertrust en Novell. En de juridische problemen van Microsoft zijn nog geenszins achter de rug. Het concern schat dat het 950 miljoen dollar aan contanten en 1,2 miljard dollar aan klantenbonnen voor Microsoft-producten gaat kosten om de resterende rechtszaken te schikken.

Gelukkig kan Microsoft zich zulke vrijgevigheid veroorloven. Het concern kon het vorige kwartaal over 61 miljard dollar aan netto kasgeld beschikken en heeft de afgelopen twaalf maanden een vrije kasstroom van 13,5 miljard dollar verwezenlijkt. Maar de rijkdom van Microsoft en de bereidheid van het concern om over de brug te komen zullen ongetwijfeld tot nieuwe rechtszaken leiden. Na zijn geschil met Microsoft over besturingssystemen te hebben bijgelegd, heeft Novell onmiddellijk plannen bekendgemaakt om met een nieuwe klacht te komen over monopolistische praktijken van Microsoft.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.