Grootste deel van Falluja ingenomen

Na een relatief rustige nacht zijn vanochtend in het centrum van de Iraakse stad Falluja opnieuw hevige gevechten uitgebroken tussen opstandelingen en Amerikaanse en Iraakse soldaten. Gevechtsvliegtuigen, artillerie en tanks vuurden op doelen in de stad, en mariniers en opstandelingen leverden intense vuurgevechten.

Volgens Amerikaanse militaire woordvoerders zijn de Amerikaanse troepen nu doorgedrongen tot het hart van de noordwestelijke wijk Jolan, waar zich de belangrijkse haarden van verzet zouden bevinden. Maar volgens hen is het nog te vroeg om te stellen dat de wijk onder controle is. Vanochtend werd gezegd dat de Amerikaanse en Iraakse troepen 70 procent van Falluja onder controle hebben.

Volgens het Amerikaanse leger zijn sinds maandag elf Amerikaanse en twee Iraakse soldaten gesneuveld. Ook zouden alleen vandaag al honderden rebellen zijn gedood. Over het aantal burgerslachtoffers bestaat geen eenduidig beeld.

Luitenant-generaal Thomas Metz, commandant van de Amerikaanse grondtroepen in Irak, zei gisteravond dat de opmars voorspoedig verloopt. Maar hij zei ook te rekenen op ,,nog enkele dagen van zware gevechten in de straten'' van Falluja. Volgens Metz zijn er tussen de 2.000 en 3.000 rebellen in de stad, die in losse groepen opereren zonder merkbare coördinatie. Hij noemde het niet waarschijnlijk dat de gezochte Jordaanse terroristenleider Al-Zarqawi daar bij is. Hij heeft de stad vermoedelijk al voor het begin van het Amerikaanse offensief verlaten.

Vanochtend werd bekend gemaakt dat drie familieleden van de Iraakse premier Iyad Allawi gisteren vanuit hun huis in Bagdad zijn ontvoerd door gewapende mannen. Volgens een woordvoerder van de Iraakse interimregering gaat het om een neef van de premier, diens vrouw en hun schoondochter. Op internet heeft een tot dusver onbekende islamitische groepering de ontvoering vandaag opgeëist en gezegd dat de gijzelaars binnen 48 uur worden onthoofd indien niet aan hun eisen wordt voldaan: vrijlating van Iraakse gevangenen en stopzetting van het offensief in Falluja.

Allawi zelf doet zijn best om de aanval op Falluja voor te stellen als een Iraakse operatie, bedoeld om de orde te herstellen in de stad en om daarmee de beoogde verkiezingen in januari in Irak veilig te stellen. In een vanochtend uitgezonden interview op de televisiezender Al-Arabiya noemde de premier, van shi'itische huize, de Amerikanen geen enkele keer. Maar intussen groeit in sunnitische kringen de weerstand tegen het Amerikaans-Iraakse optreden. Zo heeft de invloedrijke Raad van Moslim Geleerden gisteren opgeroepen tot een boycot van de verkiezingen omdat ,,men die wil houden op de overblijfselen van de doden en het bloed van de gewonden in Falluja en andere steden''. En de officiële sunnitische politieke partij in Irak besloot gisteren formeel uit de interim-regering te treden. Maar de enige minister van deze partij blijft wel op zijn zetel, als onafhankelijk bewindsman.

Terwijl de Amerikaanse en Iraakse troepen verder oprukken in Falluja, namen honderden sunnitische strijders gisteren juist bezit van het centrum van de stad Ramadi, even westelijker aan de Tigris. In Ramadi leverden de rebellen al 24 uur slag met Amerikaanse militairen. De Amerikaanse troepen trokken zich gistermiddag terug in een nabij gelegen basis.

Ook in de noordelijke stad Mosul tonen gewapende strijders zich op straat in enkele wijken, terwijl politie-agenten zich hebben verschanst achter barricades, zo meldde een correspondent van het persbureau AFP vandaag. In Samarra werd vanochtend een politie-agent gedood bij een bomaanslag.

Het Internationale Rode Kruis maakt zich zorgen over het ontbreken van voldoende voedsel en water voor burgers die Falluja zijn ontvlucht. ,,Er zijn duizenden ouderen, vrouwen en kinderen die hulp nodig hebben, inclusief water, voedsel, medische zorg en onderkomen.''