Amerikanen vechten in straten Falluja

Amerikaanse troepen zijn in de Iraakse stad Falluja gewikkeld in gevechten van straat tot straat met opstandelingen, nadat ze afgelopen nacht het centrum van de stad hadden bereikt. Volgens Amerikaanse militaire zegslieden wordt vooral in de wijk Jolal hevig weerstand geboden door gewapende strijders.

Het offensief tegen de opstandelingen werd gisteravond na het invallen van de duisternis ingezet, nadat eerder op de dag mariniers en infanteriesoldaten onder dekking van tanks en pantservoertuigen vanuit de westelijke en noordelijke buitenwijken van Falluja waren opgerukt. Inmiddels is een moskee omsingeld die volgens de Amerikanen door de opstandelingen werd gebruikt als vergadercentrum en wapenopslagplaats. Later vandaag zouden Iraakse soldaten de moskee binnenvallen, kondigde een militaire woordvoerder aan.

Van de 300.000 inwoners zijn er ondanks oproepen te vertrekken naar schatting 30.000 tot 50.000 achtergebleven in de stad. Zij kunnen nu geen kant meer op. Een ooggetuige zei dat Falluja is veranderd in ,,een hel'' en dat elke minuut honderden zware explosies zijn te horen van inslaande bommen en granaten. Het noordelijk deel van de stad ,,staat in brand'', beschreef de Iraakse burger.

Bij de aanval op Falluja zijn ruim 10.000 Amerikaanse militairen betrokken, alsmede enkele duizenden Iraakse soldaten. Volgens de Amerikaanse commandant in Irak, generaal George Casey, hebben zich naar schatting 3.000 opstandelingen verschanst in de stad. Onder hen is mogelijk de Jordaanse terroristenleider Abu Musab al-Zarqawi, hoewel generaal Casey gisteren verklaarde niet te weten of Zarqawi nog steeds in Falluja is.

Casey zei dat de gevechten in het centrum van de stad enkele dagen kunnen voortduren en dat de Amerikaanse troepen zich hebben voorbereid op een harde strijd. Hij zei dat de rebellen in het centrum auto's met explosieven hebben geparkeerd en dat ook veel huizen zijn ondermijnd. Volgens hem hebben de Amerikaanse en Iraakse soldaten de buitenste verdedigingslinies van de opstandelingen doorbroken en volgt er nu ,,waarschijnlijk'' een beslissende slag in het centrum van de stad.

De Amerikaanse minister van Defensie, Donald Rumsfeld, zei gisteren niet bang te zijn dat er veel burgerslachtoffers zullen vallen in Falluja, en ,,zeker niet door toedoen van Amerikaanse troepen''. Rumsfeld zei dat de inwoners voldoende zijn gewaarschuwd om te vertrekken.

Irak: pagina 5