Premier Irak geeft sein tot aanval Falluja

De Iraakse interim-premier Iyad Allawi heeft vanochtend Amerikaanse en Iraakse troepen toestemming gegeven de stad Falluja ,,te zuiveren van terroristen''. Dat zei Allawi op een persconferentie in Bagdad. Amerikaanse troepen hadden eerder op de ochtend de westelijke rand van de sunnitische stad bezet in de opmaat naar het langverwachte offensief tegen het rebellenbolwerk.

De Iraakse interim-regering kondigde gisteren de staat van beleg af voor een periode van 60 dagen. Het Koerdische noordelijk deel is uitgezonderd. Rebellen voerden het afgelopen weekeinde in verscheidene steden aanvallen uit waarbij meer dan 50 mensen werden gedood.

Amerikaanse artillerie bestookte vanochtend en vannacht zuidelijke buurten van Falluja, en gevechtshelikopters en gevechtsvliegtuigen voerden bombardementen op de stad uit. Daarbij werden volgens plaatselijke bronnen 12 mensen gedood.

Amerikaanse functionarissen zeiden dat de zwaarste strijd nog zou komen wanneer de naar schatting 10.000 man Amerikaanse troepen en hun Iraakse bondgenoten het hart van de stad op de oostelijke oever van de rivier de Eufraat binnengaan. Amerikaanse officieren waarschuwden hun manschappen dat hun de zwaarste gevechten sinds de Vietnamoorlog te wachten stonden. De Amerikanen gaan ervan uit dat in de stad tussen 1.000 en 6.000 strijders zitten verschanst.

Verscheidene honderden Iraakse militairen werden het belangrijkste ziekenhuis van Falluja ingestuurd nadat de Amerikaanse troepen het gebied hadden omsingeld. De Irakezen hielden in het ziekenhuis ongeveer 50 mannen aan van gevechtsleeftijd, maar lieten ongeveer de helft weer vrij. De Iraakse troepen werden in een verklaring die door de geestelijkheid van Falluja werd uitgegeven, uitgemaakt voor ,,gesel van de bezetters over de rug van hun landgenoten''. ,,Wij zullen jullie als schapen slachten'', meldde de verklaring.

Interim-premier Allawi zei gisteren dat de staat van beleg ,,een zeer krachtige boodschap is dat het ons menens is'' wat betreft het aanpakken van de opstandelingen voorafgaand aan de verkiezingen van januari. Hij zei dat de Iraakse bevolking vrij moet kunnen deelnemen aan de verkiezingen, zonder intimidatie door terroristen en andere tegenkrachten. Het decreet stelt de interim-premier onder andere in staat een uitgaansverbod af te kondigen, bijeenkomsten te verbieden en tegoeden van verdachten te bevriezen.

Allawi maakte vanochtend bekend dat de luchthaven van Bagdad voor 48 uur voor civiel verkeer dicht gaat en dat de grenzen met Syrië en Jordanië worden gesloten. Gevechtsvliegtuigen van de VS bombardeerden vanochtend doelen vlak ten noorden van de stad Samarra, waar rebellen zaterdag meer dan 30 mensen doodden en 50 verwondden bij een reeks zelfmoordaanslagen en aanvallen. Volgens plaatselijke bronnen vielen bij de bombardementen een dode en vier gewonden.

Tegenoffensief: pagina 5