Philip Morris wellicht los van Altria

Altria, Amerika's grootste tabaks- en voedingsmiddelenfabrikant, overweegt zich op te splitsen in twee, wellicht drie onafhankelijke ondernemingen. Doel is de invloed van nog lopende miljardenclaims tegen dochter Philip Morris voor het bedrijf als geheel te verkleinen.

Altria bestaat uit Philip Morris USA en Philip Morris International (onder meer Marlboro). Daarnaast heeft het bedrijf een belang van 84 procent in Kraft Foods, de grootste voedingsmiddelenproducent van de VS, die onder andere Oreo-koekjes, Jell-O-puddinkjes en Milka-chocola maakt.

De koers van het aan de New Yorkse beurs genoteerde Altria is sinds 2001 niet meer gestegen, met name omdat beleggers er niet van overtuigd zijn dat de kostbaarste rechtszaken tegen de industrie achter de rug zijn. Niettemin presteren andere tabaksproducenten, zoals Reynolds American (onder meer Camel), beter op de beurs. ,,Vergeleken met andere ondernemingen zijn wij duidelijk ondergewaardeerd'', aldus Philip Morris-topman Louis Camilleri gisteren op een analistenbijeenkomst van zakenbank Morgan Stanley.

Op dit moment lopen drie grote juridische acties tegen de Amerikaanse tabaksindustrie. In Florida bekijkt een rechter of een collectieve schadeclaim van 145 miljard dollar (112,8 miljard euro) namens getroffen rokers kan doorgaan, terwijl een rechter in Chicago een zaak van ruim 10 miljard dollar in behandeling heeft tegen de fabrikanten van zogenoemde `light'-sigaretten wegens misleiding. Voorts is het ministerie van Justitie bezig getuigen te horen in zijn procedure tegen de sector wegens vijftig jaar lange oplichterij, waarbij 280 miljard dollar geëist wordt over enkele jaren. Advocaten van de producenten betogen dat zulke eisen exorbitant zijn, en dat de industrie voldoende schadevergoedingen heeft betaald, onder meer in de schikking met diverse staten in 1998, ter waarde van honderden miljarden dollars over de komende decennia.

R.J.R. Nabisco heeft zich in 1999 eveneens opgesplitst om minder last te hebben van schadeclaims. De koekjesfabrikant Nabisco werd overgedaan aan Kraft, en sigarettenfabrikant Reynolds fuseerde met branchegenoot Brown & Williamson tot Reynolds American.

Het fonds Altria steeg op grond van het nieuws met 8,5 procent tot 54 dollar. Volgens sommige analisten zou Altria's koers, als de schadeclaims voorbij zijn, kunnen doorgroeien tot 80 dollar.

Philip Morris USA, dat met Marlboro nog altijd de helft van de markt bestrijkt in de VS, maakte het afgelopen kwartaal een winst van 1,15 miljard dollar. De internationale handel maakte een winst van 1,8 miljard dollar en Kraft een winst van 1,3 miljard dollar.

breaking view: pagina 11