Een delicate medische kwestie

Er zit een vuiltje in de turbo. Philips heeft het bedrijfsonderdeel medische systemen als de groeimotor van het elektronicaconcern bestempeld. Binnen enkele jaren moet gezondheidselektronica het grootste deel van Philips' omzet gaan bepalen.

Maar er is een groeiend probleem, dat luistert naar de naam Medquist. Dit Amerikaanse bedrijf is actief in medische rapportages in elektronische vorm. Medquist is een `bijna-Philips-dochter'. Het Nederlandse elektronicaconcern heeft sinds het najaar van 2000 een belang van 71 procent in de Amerikaanse marktleider.

Vanaf maart dit jaar zit Medquist zwaar in de problemen. Het bedrijf heeft jarenlang te veel geld aan ziekenhuizen gevraagd voor zijn medische rapportages. Daardoor zijn de omzet- en winstcijfers van de onderneming opgeblazen. Ondanks een uitgebreid onderzoek door accountants zijn er ruim een half jaar na de fraude nog altijd geen betrouwbare cijfers, zo maakte de onderneming deze week bekend. De eerder gepubliceerde cijfers over 2002 en 2003 zijn volgens Medquist niet te vertrouwen.

In juni 2000 betaalde Philips meer dan 1,3 miljard euro om 71 procent van Medquist in handen te krijgen. Het was geen gelukkige hand van kopen. Achteraf bleek het concern de hoofdprijs voor Medquist te betalen omdat de koers in juni 2000 op zijn hoogtepunt stond. Sindsdien heeft Philips voornamelijk gezwegen over de aankoop dankzij de andere miljardenovernames die Philips deed op het gebied van medische systemen. Pas vorig jaar nam Philips Medquist weer in de mond toen een afboeking naar buiten kwam.

Philips maakt niet bekend voor welke waarde Medquist, waar Philips' financieel bestuurder Jan Hommen commissaris is, nu nog in de boeken staat. Enkele analisten schatten dat op een bedrag dat ligt tussen de 600 en 800 miljoen euro. Zij denken dat Philips minimaal enkele honderden miljoenen euro's moet afwaarderen.

Daarmee lijkt Medquist een groter probleemkind dan Philips tot dusver aangeeft. De afwaardering zal in de winstmarge van medische systemen bijten. Philips houdt vol de beoogde winstmarge van dit onderdeel te gaan halen.

Maar wat doe je met een fraudedochter waarvan de financiële situatie volledig ongewis is? Blijven wachten met afboeken is voor Philips geen oplossing. Afboeken naar nul is daarentegen een rigoureuze oplossing waar het concern tegenaan hikt.

In Nederland staat Philips bekend als een voorloper in financiële transparantie. Maar daar lijkt het concern nu even geen boodschap aan te hebben. Terwijl dochter Medquist toch hoognodig naar de dokter moet.